VALLA LORENZO DELLA VALLE dit IL (1407-1457)

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Le rire de Valla (1407-1435)

Lorenzo Valla naît à Rome en 1407 d'une famille de juristes, originaires de Piacenza, attachés au Saint-Siège. « Ego certe et natus et alitus Romae » – « mais moi je suis vraiment né à Rome et j'ai été nourri à sa mamelle » –, se vantera-t-il plus tard. Il livrera surtout par ces mots le secret d'une œuvre dont la Rome antique et son héritière, la cour pontificale, constituent le centre attractif et l'énigme inépuisable. Mais il faut d'abord quitter Rome avant d'y revenir pour créer l'événement. Orphelin de père en 1418, Lorenzo est placé sous la tutelle de son oncle, secrétaire apostolique, et suit en 1419 la cour à Florence. Il y apprend le grec auprès de traducteurs de Platon qui ont été directement instruits en Grèce et approfondit sa connaissance du latin en prenant pour modèles Cicéron, Quintilien et les grands jurisconsultes romains, Ulpien et Scævola.

Il n'a pas vingt ans et rédige un De comparatione Ciceronis Quintilianique aujourd'hui perdu, mais dont l'idée directrice contient tous les éléments à venir de son œuvre. On a peine aujourd'hui à concevoir ce que pouvait avoir d'insolent la seule idée de comparer, c'est-à-dire de distinguer et même d'opposer, du point de vue de la pureté de l'élocution, les deux garants de la continuité du grand style latin. Panormita, humaniste napolitain de renom, a le libelle entre les mains et ne veut en excuser l'audace que parce qu'il s'agit de l'exercice d'un jeune talent pugnace. Il n'en reconnaît pas moins, dit-il, une certaine capacité chez Valla à réveiller les esprits.

Cette capacité, Valla en dispose en abondance et le paradoxe de son existence voudra qu'il l'exerce à plein dans un milieu romain entièrement dévoué à manifester la légitimité de la tradition. Mais, plus encore que par la pugnacité – dont il fera effectivement preuve toute sa vie en multipliant les querelles littéraires selon toutes les ressources du genre –, notre humaniste se fera d'abord remarquer par un ce [...]

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Écrit par :

  • : agrégé de philosophie, chargé de recherche au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Bruno PINCHARD, « VALLA LORENZO DELLA VALLE dit IL - (1407-1457) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/valla-lorenzo-della-valle-dit-il/