UPANIṢAD

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Sens du terme et originalité du contenu

Le terme upaniṣad a donné lieu à de nombreux commentaires. Comme il est issu de la racine SAD, s'asseoir, précédée de deux préverbes, upa et ni, on a voulu lui faire désigner simplement le fait de s'asseoir auprès d'un maître pour recueillir de lui l'enseignement. Mais, faisant état de la synonymie des racines SAD et AS, L. Renou a mis en lumière la parenté d'upaniṣad avec l'expression upa-ĀS, qui signifie, d'une part, « être en contact » (particulièrement au sens mystique) et, d'autre part, « poser en équivalence ». Cette seconde acception traduit très exactement le procédé d'exposition caractéristique de ces textes, qui mettent en relation des objets ou des faits relevant de trois domaines distincts : le sacrifice, le cosmos et le psychisme humain. C'est un trait essentiel pour les upaniṣad qu'un terme n'est jamais à prendre avec une seule signification ; il est chargé de tous ses sens possibles. C'est pourquoi, en plus de leur richesse spéculative, les upaniṣad présentent une extraordinaire densité poétique.

Les brāhmaṇa avaient pour objet majeur d'obtenir, grâce au sacrifice correctement exécuté, un certain nombre de biens matériels : une longue vie, une descendance mâle et de nombreux troupeaux. Le but des upaniṣad sera, par contre, l'obtention d'un bien spirituel : la libération (mukti ou mokṣa) hors du courant transmigratoire, du saṃsāra. Cet effort vers la délivrance par la voie du savoir (jñāna) s'oppose – ou plutôt se superpose – à la voie des actes rituels (karman) qu'avaient prônée les textes antérieurs.

Les deux plus anciennes upaniṣad appartiennent, à peu près, à l'époque de la prédication du Buddha. Leur démarche est conditionnée par les mêmes faits. Sans qu'il y ait de traces précédemment, on découvre alors toute formée – et vraisemblablement depuis longtemps, mais dans un contexte différent de celui du sacrifice védique – la doctrine de la transmigration et du poids des actes. Ceux-ci, en effet, par-delà des morts successives, entraînent l'être vivant vers des existences innombrables. Selon la qualité des actes [...]


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Écrit par :

  • : directeur d'études honoraire à l'École pratique des hautes études (Ve section)

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Pour citer l’article

Anne-Marie ESNOUL, « UPANIṢAD », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/upanisad/