UNIFORMITARISME

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Historique

Le terme « uniformitarisme » est dû à William Whewell (1794-1866) ; dans un commentaire de 1832 sur l'œuvre de Charles Lyell, il prévoit que l'ensemble des géologues sera longtemps divisé en deux groupes antagonistes, « The Uniformitarians and the Catastrophists ».

Lyell (1797-1875), étudiant en droit à Oxford, s'intéresse très tôt à la géologie. À partir de 1825, il est persuadé que les options catastrophistes de ses contemporains britanniques, en particulier celles de William Buckland (1784-1856), n'expliquent pas ses observations personnelles. Il publie, de 1830 à 1833, un ouvrage fondamental en trois volumes, Principles of Geology, qu'il perfectionnera et complétera sa vie durant, jusqu'à la douzième édition, qui paraît l'année de sa mort, en 1875. L'impact mondial de cette œuvre fut considérable et explique que Lyell soit souvent considéré comme l'inventeur de l'uniformitarisme.

Le principe uniformitariste s'oppose au catastrophisme en admettant que l'évolution de la Terre s'est faite par des changements lents et cumulés, résultant de l'action de processus naturels connus, opérant à des vitesses relativement constantes. La méthode s'oppose aux systèmes proposés par les théologiens et les cosmogonistes en affirmant la permanence des lois physiques et la nécessité de s'appuyer, pour la compréhension du monde, sur l'analyse des objets fournis par la nature actuelle.

Ces deux volets de l'uniformitarisme sont déjà contenus dans le System of the Earth (1785) de James Hutton (1726-1797), l'inventeur du « cycle géostrophique », et le fondateur de la géologie moderne : « In examining things present, we have data from which to reason with regard to what has been [...]. The operations of the globe remain at present with undiminished activity, or in the fulness of their power. » (« En considérant les choses actuelles, nous possédons des données pour raisonner sur ce qui a été [...]. Les phénomènes du globe conservent une activité toujours aussi intense et une puissance non moins entière. »)

Pour ce qui est de la méthode [...]


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Écrit par :

  • : professeur à la faculté des sciences de l'université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie, directeur du laboratoire de géologie de l'École normale supérieure de Paris

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Pour citer l’article

André JAUZEIN, « UNIFORMITARISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/uniformitarisme/