TYRANNIE, Grèce antique

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La figure du tyran

Même dans la courte période pendant laquelle la tyrannie a disparu de la réalité politique grecque, la figure du tyran occupe une place centrale dans la pensée et la littérature, comme le montre en particulier la tragédie attique du ve siècle.

Dans le Prométhée enchaîné, Eschyle présente Zeus comme un « jeune tyran » qui vient d'imposer son pouvoir et l'exerce par la violence : le thème de la tyrannie s'introduit ainsi dans l'histoire même des dieux. L'Œdipe tyran de Sophocle (la traduction française habituelle du titre en Œdipe roi est inexacte) présente un destin exemplaire de tyran : la naissance d'Œdipe a été précédée de songes et d'oracles, il a été miraculeusement sauvé, puis il a débarrassé Thèbes de la Sphynge ; mais alors que, par une enquête menée avec assurance, il cherche à sauver la cité une seconde fois, il découvre que, régicide, parricide et incestueux, il est lui-même la souillure qui cause la perte de Thèbes. Quant au Créon de l'Antigone de Sophocle (441), il est le tyran le plus célèbre de tout le théâtre grec. Il n'a rien d'un fou ni d'un pervers, mais veut simplement faire appliquer de manière inflexible une décision rationnelle. Sa démesure est, à l'état pur, celle d'un pouvoir politique sans limites. L'écho d'inquiétudes plus immédiates est perceptible dans les Phéniciennes d'Euripide, représentées en 410 ou en 409. Étéocle y déclare que la tyrannie est le plus grand de tous les biens et qu'il est prêt à tout pour le garder ; Jocaste plaide en vain en faveur du partage et de l'alternance.

Œdipe et le Sphinx, Ingres

Photographie : Œdipe et le Sphinx, Ingres

Photographie

Jean-Auguste-Dominique Ingres (1780-1867), Œdipe et le Sphinx, 1808. La victoire d'Œdipe signifie l'écroulement d'une mentalité superstitieuse et obscurantiste que soutenait l'adhésion sans réserve à la croyance aux puissances mythologiques. Huile sur toile (H. 1,89 m ; L. 1,44 m). Musée... 

Crédits : Maurice Babey/ AKG-Images

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La tyrannie sert de référence pour analyser d'autres réalités, ou d'autres régimes. Périclès et Cléon, si l'on en croit Thucydide, expliquent aux Athéniens que leur domination sur leurs alliés est comme une tyrannie : une puissance impériale est détestée comme un tyran, et doit maintenir son autorité par [...]


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Thucydide - Athènes

Thucydide - Athènes
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Hérodote - Halicarnasse (Asie Mineure)

Hérodote - Halicarnasse (Asie Mineure)
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Tête présumée de Sargon d'Akkad-Naram-Sin

Tête présumée de Sargon d'Akkad-Naram-Sin
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Harmodios et Aristogiton

Harmodios et Aristogiton
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  • : ancien élève de l'École normale supérieure, professeur d'histoire grecque à l'université de Paris-X-Nanterre

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Pour citer l’article

Pierre CARLIER, « TYRANNIE, Grèce antique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/tyrannie-grece-antique/