TUNNEL SOUS LA MANCHE

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Le tunnel : un projet ancien et ambitieux

La Manche, ce bras de mer (33 km dans sa plus petite largeur, au niveau du pas de Calais) qui sépare actuellement la Grande-Bretagne de l’Europe continentale, n’a pas toujours existé. En effet, ce n’est qu’après la dernière glaciation du Quaternaire, il y a environ huit à dix mille ans, que la Grande-Bretagne a été détachée définitivement du continent européen pour devenir une île. Peu profonde, la Manche n’en a pas moins constitué une protection inestimable contre les différentes tentatives d’invasions au cours des siècles.

Les pionniers : 1802-1867

L’idée de traverser la Manche par voie terrestre est ancienne. Sous le règne de Louis XV et de George II, le géologue et physicien français Nicolas Desmarets remporte en 1751 le concours lancé par l’académie d’Amiens pour améliorer les relations par le pas de Calais, en démontrant la similitude géologique de part et d’autre de ce détroit. Il aurait proposé un tunnel utilisable par des carrosses.

Traverser la Manche

Traverser la Manche

Photographie

Sur cette gravure française anonyme datant de 1803 sont représentés divers projets d’invasion de l’Angleterre par air, mer et tunnel sous-marin. Le premier projet attesté de tunnel sous la Manche date en fait de 1802 et est dû à l’ingénieur français Albert Mathieu-Favier. 

Crédits : BNF, département Estampes et photographie

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Le premier projet documenté de liaison fixe entre la France et l’Angleterre date de 1802. Pendant la brève paix d’Amiens (25 mars 1802-18 mai 1803), l’ingénieur français Albert Mathieu-Favier suggère au Premier consul Napoléon Bonaparte le percement d’un tunnel pour les malles-poste (voitures hippomobiles utilisées à l’origine pour le transport du courrier). Son ambition est de consolider la paix entre les deux pays par les liens du commerce, mais la reprise des combats y met un terme.

Tunnel sous la Manche : chronologie

Tunnel sous la Manche : chronologie

Tableau

En projet pendant près de deux siècles, le tunnel sous la Manche a finalement été inauguré le 6 mai 1994. Voici quelques dates importantes ayant marqué l’histoire de cet ouvrage d’art qui relie désormais la Grande-Bretagne à l’Europe continentale.  

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Avec le développement des chemins de fer et la réalisation des dessertes de Folkestone (1843), de Douvres (1844) du côté anglais, et de Calais (1849) du côté français, les projets se multiplient sous toutes les formes : tunnel foré ou posé sur le fond de la mer, ou encore immergé entre deux eaux, ponts ou viaducs, digues et jetées artificielles, etc. Ils sont tous largement utopiques. En 1856, le Britannique William Austin propose un double tunnel ferroviaire doté d’une galerie additionn [...]


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Inauguration du tunnel sous la Manche

Inauguration du tunnel sous la Manche
Crédits : Chesnot/ Witt/ SIPA

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Traverser la Manche

Traverser la Manche
Crédits : BNF, département Estampes et photographie

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Tunnel sous la Manche : chronologie

Tunnel sous la Manche : chronologie
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Tunnel sous la Manche : les projets de 1985

Tunnel sous la Manche : les projets de 1985
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Pour citer l’article

Laurent BONNAUD, « TUNNEL SOUS LA MANCHE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/tunnel-sous-la-manche/