TOTEM ET TOTÉMISME

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Tentative de définition du concept de totémisme

Dans ses articles sur le culte des animaux et des plantes, publiés en 1869, John F. McLennan, cherchant à définir le totémisme, pensait qu'il était caractérisé par la présence simultanée du fétichisme, de l'exogamie et de la filiation matrilinéaire. Mais il fallut attendre 1910 pour lire sous la plume de Frazer la totalité des faits ethnographiques rassemblés dans les quatre volumes de son ouvrage Totemism and Exogamy. Frazer, qui était convaincu de l'absurdité des croyances primitives, avait pourtant l'ambition d'en donner le système complet et d'en expliquer l'origine. Ainsi le totémisme devenait-il une institution spécifique des croyances primitives et s'opposait utilement à la fois à la pensée religieuse, comme le voulait William Robertson Smith, et à la pensée rationnelle et scientifique dont Frazer se croyait le porte-parole. Le totémisme ainsi conçu permettait de rassembler dans un même système réputé primitif des croyances très diverses, mais qu'il fallait à tout prix rejeter du domaine de la pensée « civilisée » en les considérant comme tout au plus des survivances d'un passé archaïque. L'invention du totémisme venait à point nommé rejeter les systèmes de pensée des peuples sans écriture dans l'enfance d'une humanité dont la seule expression adulte était sans conteste la « civilisation » du xixe siècle, blanche et européenne.

Pourtant, dès son « invention », le totémisme dut affronter en 1910 la critique d'Alexander A. Goldenweiser qui trouvait peu scientifique que l'on amalgamât en une même institution trois phénomènes bien distincts : l'organisation clanique, la dénomination des clans par des noms de plantes ou d'animaux, enfin la croyance en une parenté entre le totem et les membres du clan. Rares étaient en effet les cas où l'on pouvait observer ces trois phénomènes réunis. D'autre part, chacun d'entre eux pouvait être attesté en dehors de la présence des deux autres. Pourtant, à ces trois caractères constitut [...]


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  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

Daniel de COPPET, « TOTEM ET TOTÉMISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/totem-et-totemisme/