TORTURE

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La torture antique

La tradition législative romaine ne pouvait pas ne pas se pencher sur cet individu si particulier qu'est l'esclave. Produit des guerres, mais parfois de véritables razzias destinées à fournir de la main-d'œuvre à l'agriculture, objet que l'on achète et que l'on vend, l'esclave n'a aucune existence juridique, excepté s'il est volé ou s'il disparaît. Aussi ne peut-il être cité à titre de témoin dans un procès, puisque la loi romaine requiert le serment d'un homme libre. La seule valeur probante des dires d'un esclave ne peut résulter que de l'emploi de la « question » prescrite par le tribunal. Parallèlement à cette torture, dont l'enjeu « légal » est la manifestation de la vérité, l'esclave est passible de nombreuses formes de tortures primitives (le plus souvent confiées à un esclave public, le carnifex, la fonction étant infamante pour un citoyen romain). Ainsi la torture romaine, au temps de la royauté et de la République, a-t-elle deux aspects liés à une seule position théorique : l'esclave n'a pas de valeur juridique mais seulement une valeur économique. Sa parole doit être prouvée par sa souffrance. Le fait qu'il n'ait d'autre fonction que d'utilité entraîne qu'il soit soumis à toutes les formes de coercition.

L'esclave est ainsi totalement différent : sa nature est cette différence. La torture semble alors une sorte de sanction de cette différence. L'Empire déplace cette différence : le citoyen libre n'est plus à l'abri ; sa citoyenneté ne suffit plus à le défendre contre la torture. Le crime de lèse-majesté (crimen majestatis) est codifié : soit il prend l'aspect du crime de perduellio, commis par hostilité au peuple romain ou au prince à qui le pouvoir est délégué ; soit il offense le respect dû au prince ou à ses magistrats par quelque attitude étrange ou audacieuse, et c'est là le vrai crime de lèse-majesté. Dans les deux cas, il s'agit de crime d'État dont il faut faire reconnaître au coupable l'odieuse indignité. [...]


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Pour citer l’article

Olivier JUILLIARD, « TORTURE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/torture/