TOPAZE

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Les topazes d'antan

La topaze est connue depuis l'Antiquité. À cette époque, on qualifiait de « topaze » toutes les pierres précieuses de couleur jaune ; à l'inverse, les topazes incolores étaient prises pour des diamants. Il est vrai que la confusion est possible.

L'origine du mot topaze est incertaine. Ce terme pourrait provenir du grec topazos, du nom d'une île anciennement grecque, située en mer Rouge, où l'on trouve de la chrysolite, un péridot (olivine) jaune qui a longtemps été confondu avec la topaze. D'autres minéralogistes pensent qu'il est issu du sanscrit tapas ou tupas, « feu ».

Les Anciens prêtaient à la « topaze » le pouvoir de calmer les passions, de protéger les récoltes de la grêle et d'éloigner la peste. On dit que le pape Clément VI (1291-1352) portait une bague ornée d'une topaze, qu'il passait sur les bubons des pestiférés afin de les guérir. De fait, au Moyen Âge, la topaze était l'une des sept pierres qui représentaient les dons du Saint Esprit.

On doit au minéralogiste français Jean-Romé de l'Isle (1736-1790), auteur du célèbre Essai de cristallographie (1772), de désigner par topaze le minéral actuellement connu comme tel. Cependant, aujourd'hui encore, de nombreuses appellations incorrectes perdurent. Par exemple, les topazes de Bohême, de Bahia, d'Écosse ou d'Espagne sont en fait des citrines (un quartz jaune) ; la topaze fumée est un quartz enfumé ; la topaze orientale, un saphir jaune ; les topazes de Palmyre et de Salamanque, des améthystes chauffées ; la topaze royale, un corindon orange. Les pays qui n'adhèrent pas à la Confédération internationale de la bijouterie, joaillerie et orfèvrerie (C.I.B.J.O.) utilisent toujours ces dénominations proscrites.

La plus célèbre topaze taillée est certainement la « Bragance » (du nom de João Carlos de Bragance, deuxième duc de Lafões), qui orne la couronne portugaise, de 1 680 carats (1 carat est l'unité légale de masse des pierres précieuses et fines et vaut deux décigrammes). Elle fut découverte au Brésil au xviiie si [...]


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Écrit par :

  • : docteur en sciences de la Terre, concepteur de la collection La Science au présent à la demande et sous la direction d'Encyclopædia Universalis, rédacteur en chef de 1997 à 2015

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Pour citer l’article

Yves GAUTIER, « TOPAZE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/topaze/