KUHN THOMAS (1922-1996)

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Histoire et philosophie des sciences

Thomas Kuhn se décrit lui-même comme un « physicien devenu historien pour des desseins philosophiques » (The Road since Structure, 2000). Plus exactement, dit-il en 1991, « bien que presque toute ma carrière ait été consacrée à l'histoire des sciences, j'ai commencé en tant que physicien théoricien avec un fort intérêt annexe pour la philosophie, et presque aucun pour l'histoire. Des buts philosophiques ont provoqué mon passage à l'histoire, et c'est à la philosophie que je suis revenu dans les dix ou quinze dernières années » (id.).

On peut tenter de résumer ainsi ses desseins : comprendre pourquoi et comment changent les croyances scientifiques, afin de déterminer dans quelle mesure on peut encore légitimement leur attribuer une portée objective, alors même qu'elles ne cessent de varier. Cette question engage effectivement deux types de démarches, historique et philosophique, que Kuhn considère comme distinctes mais complémentaires : schématiquement, l'approche historique devra décrire les processus effectifs de changement de croyance, alors que l'approche philosophique tentera d'évaluer la signification de ces changements au regard de l'ambition d'objectivité et de stabilité de la connaissance. Si cette double interrogation se révèle fructueuse chez Kuhn, c'est surtout parce qu'elle lui permet de mobiliser des outils intellectuels qui, selon lui, faisaient jusque-là défaut dans la tradition historique anglo-saxonne – à savoir ceux de la psychologie de la perception et de la tradition dite herméneutique (un terme qu'il ne commence toutefois à employer qu'à partir des années 1970).

Cette approche s'impose à lui lors d'une expérience « mémorable » au cours de l'été de 1947. Il termine alors sa thèse de physique à l'université Harvard et songe sérieusement à abandonner cette discipline pour s'engager dans un cursus de philosophie. James Conant, le charismatique pr [...]


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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure de lettres et sciences humaines, agrégé de philosophie, enseignant à l'université de Paris-I

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Pour citer l’article

Alexis BIENVENU, « KUHN THOMAS - (1922-1996) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/thomas-kuhn/