CARLYLE THOMAS (1795-1881)

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Survivre, se trouver

L'existence de Carlyle, si l'on excepte son mariage en 1826 avec Jane Welsh, tient tout entière en ces deux formules : survivre, se trouver. De condition modeste – son père était maçon et petit fermier – il assure sa survie par des moyens de fortune : ce sont d'abord des cours de mathématiques professés à l'école d'Annan, en Écosse, sa terre natale ; puis des traductions du français (un ouvrage scientifique et le Nouveau Christianisme de Saint-Simon en 1830), mais surtout de l'allemand (Wilhelm Meister de Goethe, 1824 ; German Romance, 1827) qui font de lui un ambassadeur de la culture germanique outre-Manche ; enfin, une série de longs articles pour diverses revues, dont le plus grand nombre est consacré à la littérature, mais où s'amorce une critique virulente de la société de son temps et s'annonce sa conception de l'histoire.

Se trouver, c'est la grande affaire de sa vie. Traduire finit par lui sembler une facilité que ses exigences de créateur le conduisent à refuser. Être le critique d'autrui fait naître en lui le désir de fournir aux autres matière à critiquer. Il veut être « une sorte d'artiste » et se désespère de n'y point parvenir. De 1822 à 1828, il tente plusieurs fois de faire la preuve de ses dons de créateur (Cruthers and Jonson, Illudo Chartis et Wotton Reinfred sont successivement mis en chantier et abandonnés). Ses efforts n'aboutissent qu'en 1833 avec Sartor Resartus (Le Tailleur retaillé), à la fois livre et critique de ce livre, étonnant mélange de roman et d'autobiographie, de réalisme satirique et d'exaltation mystique, de philosophie et de facéties, d'ironie et de gravité. Mais, par un paradoxe qui accuse moins son impuissance créatrice que la profondeur de la crise dans laquelle il se débat, cette première œuvre vraiment sienne est aussi la dernière. Après Sartor Resartus, il publie en 1837 La Révolution française, édite en volumes ses Essais (1838), consacre une brochure au Chartisme (1840), publie en 1841 On Heroes, Hero-Worship a [...]


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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure, agrégé d'anglais, maître assistant à l'université de Nice

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Pour citer l’article

Michel FUCHS, « CARLYLE THOMAS - (1795-1881) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/thomas-carlyle/