THÉRAPEUTIQUEChimiothérapie

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La recherche des molécules actives

L'examen du catalogue des médicaments majeurs utilisés en thérapeutique révèle que la découverte de ceux-ci est due à six démarches ou modes d'investigation principaux :

– L'exploitation des pharmacopées traditionnelles, notamment l'utilisation des plantes connues souvent depuis des siècles pour leur valeur médicinale ; à partir de ces plantes, de nombreux principes actifs encore très valables ont pu être isolés à l'état pur : quinine, morphine, colchicine, réserpine (cf. médicaments, pharmacologie).

– L'exploitation raisonnée d'une observation fortuite : ce fut le cas de la découverte de la pénicilline par Fleming, suivie de celle de nombreux autres antibiotiques naturels, selon le même principe.

– La modification artificielle de molécules d'origine naturelle pour en améliorer les performances ; c'est le cas des nombreux antibiotiques d'hémisynthèse obtenus à partir des grands produits naturels.

– Le criblage ou screening ; cette méthode consiste à mettre au point une batterie de tests biologiques et à examiner systématiquement, et sans idée préconçue, l'activité des molécules les plus diverses vis-à-vis de ces tests. Le rendement est très faible, et c'est là une démarche routinière assez peu satisfaisante pour l'esprit, sauf lorsqu'on compare des molécules faisant partie d'une même famille biochimique, les stéroïdes par exemple.

– Les relations entre structure et activité et les modèles biochimiques. L'étude du mécanisme d'action des médicaments et la meilleure connaissance des récepteurs de ceux-ci au niveau des organes cibles permettent déjà, dans certains cas, de concevoir, grâce à des études très raffinées de géométrie moléculaire, le médicament idéal devant avoir telle ou telle activité. Cette méthode a déjà remporté des succès remarquables dans divers domaines de la thérapeutique par exemple : cimétidine et blocage des récepteurs – H2, captopril et antagonisme du système rénine – angiotensine. De tels succès sont à prévoir également dans le cas de la chimie thérapeutique en général, les molécules ainsi conçues jouant le rôle de ces fameux « boulets magiques » atteignant spécifiquement le but recherché, selon la prédiction de Paul Ehrlich il y a un siècle.

– L'utilisation de la biotechnologie afin de produire de nouvelles souches microbiennes ayant des performances accrues pour la production d'antibiotiques ; on peut également utiliser la recombinaison génétique pour programmer la biosynthèse d'hormones peptidiques ou d'interférons chez des micro-organismes.

Si l'on considère que la première « révolution thérapeutique » est due à l'application de drogues bien définies agissant également selon des mécanismes bien définis (antibiotiques, neurodrogues, hormones), la seconde révolution thérapeutique sera due à une intervention contrôlée au niveau du génome pour soigner réellement les causes des maladies (cf. thérapeutique-Thérapie génique).

Lorsqu'une molécule supposée active est bien caractérisée quant à ses propriétés physico-chimiques, on doit la soumettre à une suite d'investigations longues et coûteuses avant de la reconnaître comme médicament. Dans le cas de la chimiothérapie anti-infectieuse, par exemple, on doit d'abord éprouver son activité sur une série de germes pathogènes par rapport à des produits de référence bien définis, évaluer ensuite sa valeur thérapeutique chez l'animal pour des infections microbiennes expérimentales et, enfin, vérifier qu'elle est dépourvue de toxicité. Alors seulement, est-on en droit de commencer prudemment l'évaluation de sa valeur thérapeutique en clinique humaine.

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Écrit par :

  • : ingénieur-docteur, docteur ès sciences, professeur au Conservatoire national des arts et métiers, ingénieur E.S.C.I.L.

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Pour citer l’article

Michel PRIVAT DE GARILHE, « THÉRAPEUTIQUE - Chimiothérapie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/therapeutique-chimiotherapie/