ÉQUILIBRES PONCTUÉS THÉORIE DES, biologie

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La théorie des équilibres ponctués a été énoncée par deux biologistes et paléontologues américains, Niles Eldredge (né en 1943) et Stephen Jay Gould (1941-2002), dans un article publié en 1972 et intitulé « Punctuated equilibria: an alternative to phyletic gradualism (Les équilibres ponctués : une alternative au gradualisme phylétique) ». Ce texte constitue le cinquième chapitre de l’ouvrage collectif Models in Paleobiology. La théorie des équilibres ponctués Elle concerne les modalités de la spéciation, qui est la formation de nouvelles espèces par scission au sein d’une espèce ancestrale.

La spéciation est un concept central de la théorie développée par Charles Darwin (1808-1882) dans son ouvrage L’Origine des espèces (1859), et de ses développements ultérieurs, notamment la théorie synthétique de l’évolution. Elle est à la base du caractère buissonnant de l’évolution. Selon la conception communément admise, la spéciation est un processus lent et progressif d’accumulation de changements phénotypiques au fil des générations au sein d’une population ancestrale. C’est ce qu’on appelle le gradualisme phylétique. Les spéciations passées devraient donc laisser des séries fossiles ininterrompues reliant deux espèces, témoins de leur divergence graduelle et progressive au cours du temps. Or, dans les archives fossiles, les espèces apparaissent, d’une part, séparées par des lacunes et, d’autre part, relativement stables au cours du temps. Le gradualisme phylétique explique cette divergence entre les données paléontologiques réelles et celles attendues par le fait que les fossiles sont des données fragmentaires de la réalité biologique passée. Eldredge et Gould soutiennent que ce concept de gradualisme phylétique empêche d’interpréter correctement les données fossiles. En considérant la spéciation comme un processus rapide suivi d’une stabilité évolutive (stase évolutive), la théorie des équilibres ponctués propose une interprétation nouvell [...]

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Dans le chapitre « Les modèles alternatifs de spéciation  »  : […] Le modèle des « équilibres ponctués » développé dès 1972 par Niles Eldredge et Stephen Jay Gould, longtemps présenté comme une alternative globale à la théorie synthétique, ne conteste en fait que la généralité de l'interprétation strictement gradualiste de la spéciation. À la limite, les « équilibres ponctués » ne sont qu'une généralisation du modèle de la « population fondatrice » à faible effe […] Lire la suite

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Étienne ROUX, « ÉQUILIBRES PONCTUÉS THÉORIE DES, biologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/theorie-des-equilibres-ponctues-biologie/