THÉ

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Récolte du thé

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Thé : production

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Thé : importations

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Thé : exportations

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Consommation du thé

Connu depuis des millénaires en Chine, où ses vertus stimulantes permettaient de soulager les fatigues et de rester en éveil, le thé était déjà largement consommé dans toute la Chine au sud du Yangzi dès les ve et ive siècles avant J.-C. Cette consommation de cha (terme désignant le thé en Chine) se faisait souvent accompagnée de plantes aromatiques, d'épices, de gingembre, de lait ou d'oignons. Le thé a été introduit en Europe par les Portugais dès le xvie siècle. Sa consommation ne s’est toutefois véritablement développée qu’à partir de la seconde moitié du xviie siècle grâce à la Compagnie (néerlandaise) des Indes orientales qui a longtemps assuré la plus grande part des importations depuis l'Asie orientale vers l'Angleterre, l'Europe et l'Amérique du Nord. Le thé peut être consommé en tant que boisson de table : il se prend alors léger, chaud, sans sucre ni lait ajouté. Il est également consommé dans l'après-midi – c'est le five o'clock tea des Anglais – et de plus en plus au petit déjeuner, venant alors se substituer au café. L’importante consommation de thé des habitants des îles Britanniques constitue un héritage de l’époque où l’Inde constituait le fleuron de l’Empire colonial britannique. À partir de la fin du xxe siècle, les thés glacés, parfumés à la menthe, à la pêche… ont envahi, dans bien des pays riches, le marché des boissons rafraîchissantes.

Malgré la diffusion de plus en plus large du thé, les données historiques et culturelles continuent à marquer fortement la consommation de ce produit. Celle-ci est toujours très importante en Chine et au Japon, mais aussi en Russie – devenue le premier importateur mondial devant le Royaume-Uni – ainsi que dans les pays d’Afrique du Nord et du Proche-Orient. Le thé à la menthe – boisson largement consommée au Maghreb comme en Égypte – est fabriqué à partir de thé vert de faible qualité appelé gun powder (poudre à canon) car il est le plus souv [...]

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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-Ouest-Nanterre-La Défense, correspondant national de l'Académie d'agriculture de France

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Pour citer l’article

Jean-Paul CHARVET, « THÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/the/