TERRELe système Terre et sa transformation

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Perspectives d'histoire cosmique

L'histoire de notre planète commence avec la formation du système solaire il y a 4,55 milliards d'années. Depuis plus de quatre milliards d'années, depuis la grande collision catastrophique qui donna naissance à notre Lune, la masse de la Terre ne change plus, son orbite et sa rotation ne variant qu'en fonction des perturbations gravitationnelles des autres planètes et du freinage exercé par les marées surtout lunaires. La structure interne de la planète continue cependant d'affecter les conditions à sa surface et dans l'atmosphère par la tectonique des plaques, l'activité volcanique et les variations du noyau central, une « géo-dynamo » qui produit le champ magnétique. Grâce à la « co-évolution » de la vie et de la composition atmosphérique, l'eau existe à l'état liquide à la surface de la Terre depuis plus de trois milliards d'années. À côté des longues périodes relativement chaudes et sans glaces, les épisodes remarquables de glaciation totale (la Terre en « boule de neige ») du Protérozoïque ont duré bien peu de temps. La planète a connu bien des catastrophes, notamment l'impact cométaire de Chicxulub (Mexique) qui a mis fin au Crétacé (il y a 65 millions d'années) et au règne des dinosaures comme de bien d'autres espèces.

Le Quaternaire voit l'émergence des hominidés, sur une Terre solide où les plaques continentales ne bougent guère en ces quelques petits millions d'années, mais dont la surface et l'atmosphère continuent à évoluer avec les variations des éléments de l'orbite et de la rotation de la Terre. Modifiant la répartition de l'ensoleillement avec la latitude et la saison, ces variations dites de Milankovitch battent le rythme des alternances entre périodes glaciaires et interglaciaires, variations quasi cycliques du climat, du niveau [...]


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Écrit par :

  • : directeur de recherche honoraire du C.N.R.S., laboratoire de météorologie dynamique, École polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Robert KANDEL, « TERRE - Le système Terre et sa transformation », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/terre-le-systeme-terre-et-sa-transformation/