TECTONIQUE DES PLAQUES

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L'expansion océanique

L'hypothèse de l'expansion océanique a été émise par Harry H. Hess (1960-1962) à partir, d'une part, de la forme des rides médio-océaniques avec leur rift médian d'aspect extensif, d'autre part, de l'existence de plans sismiques, découverts avant la Seconde Guerre mondiale par le géophysicien japonais Kiyoo Wadati, puis redécouverts plus tard par le sismologue américain Hugo Benioff, dont ils portent le nom (cf. subduction, fig. 1). Ces plans de Benioff plongent vers l'extérieur du Pacifique sous les continents bordiers ou les arcs insulaires. Tout se passait comme si, par suite d'une double convection à l'échelle du Pacifique, le manteau supérieur, ascendant au niveau du rift médian, descendant au niveau des plans de Benioff, donnait naissance à la croûte océanique dans le premier cas, et la « digérait » dans le second.

Expansion océanique

Dessin : Expansion océanique

Dessin

Schéma de l'expansion océanique (d'après H. H. Hess, 1962). Ce schéma montre la naissance de la croûte et du manteau supérieur océanique au niveau de la ride médiane. La liaison n'est pas encore faite avec le retour au manteau au niveau des plans de Benioff péripacifiques : c'est un... 

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Théorie des plaques

Dessin : Théorie des plaques

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Schéma synthétique de la théorie des plaques (d'après B. Isacks, J. Oliver & L. R. Sykes, 1968). On reconnaîtra les différentes positions relatives des trois éléments fondamentaux de la théorie des plaques, zones d'accrétion, zones de subduction, failles transformantes. Les flèches... 

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Une telle hypothèse ne pouvait s'appuyer que sur la certitude d'une différence de nature entre la croûte continentale et la croûte océanique, qui fut démontrée par la géophysique. L'enregistrement des premières ondes des séismes proches, qui cheminent en profondeur, a montré des vitesses de propagation différentes dans l'une et dans l'autre : respectivement 5,6 et 6,5 km/s pour les ondes longitudinales, 3,3 et 3,7 km/s pour les ondes transversales, vitesses qui ont été comparées aux mesures expérimentales dans les granites et les basaltes. De là, dans un premier temps, la notion d'une croûte continentale « granitique » et d'une croûte océanique « basaltique ». Distinction que n'ont fait que confirmer les enregistrements des ondes longues des séismes lointains, dont les rais cheminent en surface : ces ondes prennent « de l'avance » après la traversée d'un océan par rapport à la traversée équivalente d'un continent, ce qui confirme bien que la croûte océanique est plus « rapide » que la croûte continentale.

« Granitique » et « basaltique » sont évidemment des références moyennes. Pour la croûte continentale, cela recouvre l'ensemble formé par la couverture sédimentaire, les roches métam [...]

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Monde au Permo-Carbonifère

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Jean AUBOUIN, « TECTONIQUE DES PLAQUES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/tectonique-des-plaques/