TATOUAGE

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Une pratique très ancienne

Le mot tatouage vient du tahitien tatoo, de ta, qui désigne le bâton utilisé pour frapper la peau durant l'opération d'impression, et tatau qui signifie marquer, frapper, blesser ou dessiner. Il a été rapporté par le capitaine Cook en Europe au xviie siècle et il revient au Dr Berchon, traducteur du Deuxième Voyage de Cook vers Tahiti en 1772, d'employer pour la première fois le mot tatoo. En 1858, ce dernier est officiellement francisé en tatouage et entre dans le Littré. La réalité du fait est connue bien avant qu'un nom lui ait été attribué : le navigateur espagnol Álvaro de Mendaña de Neyra (1541-1596), premier européen à explorer la Polynésie, mentionne déjà les décorations qui recouvraient le corps des insulaires.

Signes culturels codifiés

Pratique attestée dès le paléolithique – le premier exemple retrouvé sur un défunt, en Italie, date de 5300 avant J.-C. –, le tatouage est une marque corporelle formant des motifs graphiques, réalisée grâce à une encre indélébile instillée sous la peau, et chargée de significations identitaires et symboliques. Il semble qu'il ait eu aussi une visée prophylactique, bien qu'il soit difficile de démêler ce qui relève de la magie et de la médecine. Pratiqué sous toutes les latitudes, ses figures composent un langage codé renvoyant aux fondements théogoniques et sociaux propres à chaque société.

Le tatouage est réalisé grâce à une aiguille trempée dans une substance colorante qui va se loger sous l'épiderme. Une branche d'arbre aiguisée, une épine végétale, une lame de bambou, un coquillage ou une plume peuvent également servir à marquer la peau. Suie, henné, soufre, suc végétal, et bientôt poudre à fusil sont utilisés comme pigments et les couleurs dépendent des matériaux locaux. Le tatouage tirant ses effets du contraste avec la couleur de la peau plus claire, il fait place aux scarifications sur les peaux plus foncées, en particulier en Afrique noire. Aux fonctions symboliques analogues, la scarification, procédant par incisions [...]

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Pour citer l’article

Catherine GROGNARD, Dominique PAQUET, « TATOUAGE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/tatouage/