TAOÏSME

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Le taoïsme mystique

Le Dao du « Vieux Maître »

S'il n'y a pas eu, dans l'Antiquité, une école taoïste à proprement parler, d'où proviennent alors les maximes et aphorismes qui composent le Daode jing ? On ignore, à vrai dire, presque tout des origines de ce texte si célèbre, qui compte non seulement des centaines de commentaires en Chine même, mais est encore, depuis sa traduction en sanskrit en 661 apr. J.-C., le livre chinois le plus traduit dans les langues occidentales.

Ce n'est pas la personnalité de l'auteur (s'il exista, comme disait Marcel Granet) qui nous aidera à résoudre ce problème. Tout ce que l'on sait de lui, jusqu'à son surnom de « Vieux Maître », relève de la mythologie (cf. infra, chap. 2). Le texte lui-même ne comporte aucune indication ou allusion quant à la date et au lieu de sa composition. La philologie moderne a établi, par les méthodes de la critique externe, que la majeure partie de l'ouvrage daterait du début du iiie siècle av. J.-C., tout en réservant une époque plus reculée (d'un siècle ?) pour les nombreuses maximes composées de stances rimées. C'est d'ailleurs souvent dans ces parties anciennes que l'on trouve les passages clés pour la pensée du Vieux Maître. Elle s'exprime en dictons et maximes brefs, souvent énigmatiques. Le paradoxe y abonde : « Mes paroles sont très faciles à connaître et très faciles à pratiquer ; cependant, il n'y a personne dans le monde entier qui soit capable de les connaître ou de les pratiquer » (chap. lxx, trad. J. J. L. Duyvendak). Car n'est-il pas dit dès le début du livre qu'« un Dao dont on peut parler n'est pas le Dao permanent ; un nom qui peut servir à nommer n'est pas le Nom permanent » ? (chap. i, trad. M. Kaltenmark). Dans ce passage important, les dao dont on peut parler sont les procédés et doctrines (voies) de philosophes tels que les confucéens. Le Dao du Vieux Maître est au contraire éternel, coexistant avec l'Univers, et même antérieur à celui-ci : « Il y avait quelque chose dans un état de fusion avant la formation du Ciel et de la Terre. Tranquille ! Ineffable ! elle existe seule et ne chan [...]


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Écrit par :

  • : directeur d'études à l'École pratique des hautes études (Ve section, sciences religieuses)

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Pour citer l’article

Kristofer SCHIPPER, « TAOÏSME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/taoisme/