SŪTRA DU DIAMANT

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Un trésor en papier

Quelques années plus tôt, un certain Wang Yuanlu, qui gardait les grottes en n’hésitant pas à repeindre les statues à sa manière, avait par chance découvert une niche fermée où étaient entreposé depuis le début du xe siècle un amoncellement de manuscrits sur papier et de peintures sur soie et sur chanvre. En 1907, Stein est le premier à deviner l’importance des milliers de livres et pièces d’archives datant de plus de mille ans. Ni les visiteurs occasionnels du site ni le gardien des grottes, qui avait offert plusieurs bannières bouddhiques et quelques manuscrits à des mandarins provinciaux, ne s’étaient rendu compte de l’importance de ce que la cache recelait. Stein n’est pas autorisé à pénétrer dans la fameuse niche aux manuscrits, l’une des quelque cinq cents grottes creusées dans la falaise. Aidé de son secrétaire, Jiang Xiaowan, il rassemble tout ce qu’il peut acheter au gardien des grottes. Mais le choix qu’ils opèrent n’est pas aussi judicieux que celui que fera Paul Pelliot l’année suivante, au sein même de la niche. Stein ne connaît pas le chinois et son secrétaire n’a pas les connaissances du sinologue français. Ce qui retient son attention, ce sont les pièces datées et les textes bouddhiques, sans doute comme un reflet de l’admiration qu’il porte au grand pèlerin et traducteur Xuanzang (602-664). Parmi les nombreux manuscrits qui passent entre leurs mains figurent quelques estampages et plusieurs dizaines d’images imprimées par le procédé xylographique. S’y trouvent également quelques textes imprimés par le même moyen, dont certains portent des dates, 877 et 882 pour deux fragments de calendriers, 947 et 949 pour deux images de dévotion offertes par le gouverneur de Dunhuang, conservées en plusieurs exemplaires. Mais la pièce maîtresse est encore plus ancienne. Il s’agit d’un exemplaire complet d’un rouleau comportant le texte du Sūtra du Diamant, gravé en 868. Ce qui fait remonter la diffusion de la xylographie, si ce n’est son invention, de plus d’un siècle.

Aurel Stein est assez vite conscient d’avoir mis la main sur les plus ancien [...]

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Pour citer l’article

Jean-Pierre DRÈGE, « SŪTRA DU DIAMANT », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/sutra-du-diamant/