SUBORDINATION & DOMINANCE HIÉRARCHIQUES

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Le rang social chez les Vertébrés

Relation de dominance-subordination

Dans un groupe de poulets vivant ensemble depuis quelque temps, on n'observe plus de manifestations d'agressivité si le grain donné aux animaux est suffisamment réparti dans l'enclos. Mais si l'on crée une situation de compétition, en plaçant un seul tas de grains devant le groupe affamé, on constate qu'un seul poulet (individu alpha) s'approche aussitôt et se nourrit activement. D'autres se tiennent à proximité, mais ne prennent pas de nourriture. Si quelques graines sont dispersées, un poulet qui en est proche peut s'en saisir, mais l'animal alpha fait un mouvement de menace, ou bien donne un coup de bec à l'intrus ; celui-ci s'éloigne immédiatement et ne rend jamais le coup de bec.

Si l'on enlève le dominant (alpha), on voit immédiatement un autre poulet (bêta) prendre sa place et dominer tous les autres comme le faisait alpha.

En éloignant ensuite successivement l'animal qui est dominant à chaque phase, on constate que sa présence empêchait les autres de manger, ce qui met en évidence la hiérarchie dans le groupe : l'ordre dans lequel les oiseaux se donnent des coups de bec (peck-order d'Allee), ou ordre de préséance (rank-order de W. Etkin), en est le signe.

Il est important de souligner que cette préséance n'est pas soutenue par des combats fréquents ; elle est acceptée par tous. C'est seulement de manière occasionnelle qu'un individu dépasse les limites et reçoit une punition, à laquelle il ne répond que par la fuite. Le plus souvent, il suffit que le dominant se prépare à donner un coup, préparation souvent ritualisée en une menace, pour que l'animal subordonné réagisse d'une manière adaptée. Il s'agit tantôt d'une fuite, tantôt d'une posture de subordination. Ces postures sont propres à chaque espèce : pattes fléchies, tête plus ou moins rentrée dans le corps chez le Poulet, inclinaisons de la tête chez le Lézard Anolis, présentation à l'agresseur d'une partie vulnérable du corps (la gorge chez le Loup, le ventre [...]

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Pour citer l’article

Georges LE MASNE, Marie-France BOUISSOU, Jean-Pierre SIGNORET, « SUBORDINATION & DOMINANCE HIÉRARCHIQUES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/subordination-et-dominance-hierarchiques/