STRUCTURE EXONS-INTRONS DES GÈNES

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La découverte en 1978 de la structure discontinue des gènes marque une étape importante dans l’histoire de la génétique. Auparavant, on avait démontré que la mémoire génétique d’un organisme était inscrite dans son ADN et plus précisément codée par la suite linéaire de ses molécules constitutives, les nucléotides : un gène codant pour une protéine était donc réductible à une séquence de nucléotides. Implicitement, on avait admis que tout l’ADN était codant.

Cette notion, qui paraissait aller de soi au moins pour les bactéries, organismes modèles des biologistes moléculaires à l’époque, va brusquement être remise en cause avec l’étude des gènes d’organismes non microbiens. Le mois de novembre 1977 voit la publication d’une note préliminaire – suivie d’une série d’articles en 1978, issus du laboratoire de Pierre Chambon à Strasbourg – qui montre que le gène d’une protéine du blanc d’œuf de la poule, l’ovalbumine, contient des séquences dont on ne retrouve pas le correspondant dans la protéine. En 1978, on assiste ainsi à la véritable naissance de la notion de gènes (en) mosaïque (split genes) – ou gènes en morceaux – principalement sous l’impulsion de l’équipe de Chambon. Pour simplifier, nous dirons que le gène de l’ovalbumine contient des séquences codantes, les exons (contraction d’expressed region), séparées les unes des autres par des séquences non codantes, les introns (contraction d’intragenic region). Le gène correspond donc à une somme d’exons et d'introns. Il est transcrit intégralement en ARN pré-messager puis les introns sont éliminés par un processus qui couple coupure et raboutage des exons entre eux (épissage). L’ARN messager final qui résulte de l’opération est ensuite traduit en protéines. Pendant la même année 1978, ce résultat est confirmé chez les adénovirus par le groupe de [...]


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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « STRUCTURE EXONS-INTRONS DES GÈNES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/structure-exons-introns-des-genes/