STRUCTURE, biologie

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Structure et fonction au niveau des organismes

L'opposition entre la structure et la fonction est peut-être aussi vieille que l'histoire naturelle, et il est probable qu'elle trouve ses racines dans deux attitudes d'esprit fort différentes et même radicalement opposées bien que complémentaires, sans doute illustrées déjà par Aristote et Platon. S'il est attiré par l'aspect structural des phénomènes vivants, l'observateur s'intéressera de préférence aux différences entre les êtres et, corrélativement, à des disciplines comme l'anatomie, la systématique (ou science des classifications) et la phylogénie (ou science de l'histoire évolutive). Insistant sur ce que chaque être vivant et ses composants ont de particulier et de distinctif, cette manière de voir, volontiers comparative, est typiquement celle du naturaliste. À l'opposé, un esprit davantage séduit par l'aspect fonctionnel des phénomènes vivants manifestera plus spontanément un comportement expérimental, et se tournera donc plus volontiers vers les approches comme la physiologie ou la biologie moléculaire. Insistant sur ce que tous les êtres vivants ont en commun dans la dynamique et les processus, cette manière de voir est typiquement celle du biologiste.

À l'état d'esprit analytique du naturaliste, sensible aux différences des structures, s'oppose celui, synthétique, du biologiste, plus enclin à rechercher l'unité des fonctions.

Est-il besoin de dire que les malentendus séculaires entre ces deux attitudes mentales constituent de tout temps un sérieux handicap pour l'étude des êtres vivants ? À l'évidence, l'étude des structures et celle des fonctions apparaissent toutes deux simultanément indispensables. Sans doute les moyens d'approche différents et les attitudes d'esprit correspondantes sont-ils davantage responsables, historiquement, de l'opposition traditionnelle entre structures et fonctions que l'essence même des deux concepts, évidemment complémentaires.

En effet, l'existence d'une fonction biologique quelconque paraît inconce [...]

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Système de transformation

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Acétylcholine

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Acétylcholine : potentiel électrochimique

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Croissance des coquilles enroulées de Métazoaires

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Écrit par :

  • : docteur ès sciences, docteur en pharmacie, biologiste hospitalier, professeur de biophysique à la faculté des sciences pharmaceutiques de Toulouse, université Paul-Sabatier
  • : chef du groupe de biologie théorique au Commissariat à l'énergie atomique, responsable de l'école de biologie théorique du C.N.R.S.
  • : professeur au Collège de France, chaire de biologie historique et évolutionnisme

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Pour citer l’article

Philippe COURRIÈRE, Pierre DELATTRE, Armand de RICQLÈS, « STRUCTURE, biologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/structure-biologie/