STATISTIQUE

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Historique

On attribue souvent la création du terme « statistique » à un professeur de Göttingen, G. Achenwall, qui aurait en 1746 créé le mot Statistik, dérivé de la notion Staatskunde. En fait, l'activité correspondante de recueil de données permettant de connaître la situation des États remonte à une fort lointaine antiquité. On cite, d'une part, l'empereur chinois Yao, organisant le recensement des productions agricoles en 2238 avant J.-C., et, d'autre part, l'institution du cadastre et du cens chez les Égyptiens, en 1700 avant J.-C. L'importance sociale de la statistique était reconnue, puisqu'il advint que le pharaon Amasis édicta la peine de mort contre ceux qui refusaient de déclarer leurs nom, profession et moyens de subsistance. Un tableau d'ensemble de l'activité statistique dans ce sens particulier, au cours des différentes périodes de l'histoire, mériterait d'être dressé ; mais on ne pourra donner ici que quelques points de repère. On notera que le recueil de statistiques n'implique pas la connaissance de l'écriture : des planchettes à encoches (encore en usage dans certaines professions) ou des cordes à nœuds peuvent servir de supports à l'information statistique ; on assure que les quipos des Incas constituaient des systèmes particulièrement sophistiqués, permettant de recueillir et de tenir à jour leurs statistiques de récoltes sur des cordes de couleur.

R. Horwath (Revue de l'Institut international de statistique, 1972) signale le rôle de précurseurs des commerçants de la république de Venise, rassemblant, aux xiiie et xive siècles, dans leurs Relazioni, de nombreuses données sur le commerce extérieur, qui furent utilisées pour la politique commerciale des régents. Au début du xviie siècle, ce sont les frères Elzévir, aux Pays-Bas, qui publient, sous le titre Respublica Elzeviriana, une sorte d'encyclopédie en soixante volumes contenant des informations sur l'économie et le commerce des États. Les travaux de W. Petty en Angleterre (cadastre, statistiques commerciales) sont bien connus, ainsi qu'en France les [...]

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Pour citer l’article

Georges MORLAT, « STATISTIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/statistique/