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De la Renaissance au siècle des Lumières

En dépit de ses hésitations et de ses errements, on peut affirmer que l'esprit de la Renaissance avait sorti le sport de l'indétermination dans laquelle il demeurait plongé au Moyen Âge, sans cependant imprégner aussi profondément la société française qu'il allait le faire en Angleterre : « Vaillance n'est pas la qualité du corps, mais de l'âme – écrit Charron dans son traité De la sagesse (1601) –, fermeté non des bras et des jambes, mais du courage. Roideur de jambes et de bras est qualité de portefaix. »

Cultiver son corps

On se préoccupe ainsi de l'utilité des exercices physiques et des motifs que l'homme peut avoir de cultiver son corps. L'ouvrage de l'Italien Mercurialis (Girolamo Mercuriale), où sont doctement étudiés les exercices des Anciens, fut lu dans toute l'Europe. Ces pages, composées au fil de très longues recherches et publiées en 1569, connurent un succès durable et retentissant. Mercurialis, imprégné des œuvres d'Homère, de Plutarque, de Pindare, écrivit un traité intitulé De arte gymnastica ; réédité en 1573 à Venise, cet ouvrage comprenait d'étonnantes planches gravées, dues à Cristoforo Coriolano, qui illustraient les différents « sports » auxquels l'homme devait se livrer pour atteindre à un harmonieux équilibre. Mercurialis, qui s'était interdit d'écrire en langue vulgaire, ce qui eut empêché toute diffusion hors de la péninsule italienne, rédigea en latin son traité, destiné à tous les lecteurs éclairés de la société occidentale. Le prestige de la Rome antique était alors tel qu'il suffisait d'alléguer son exemple : Mercurialis ne s'en priva point qui s'ingénia à expliquer ce qu'étaient les jeux de paume, de ballon, les exercices violents développant les muscles, tels le pancrace, le pugilat, le grimper à la corde lisse, les haltères, la natation, sans oublier la marche, la course et le lancer du disque. Il sut ainsi célébrer les mérites et les [...]


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Pour citer l’article

Robert PARIENTÉ, « SPORT (Histoire et société) - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sport-histoire-et-societe-histoire/