SPORT (Disciplines)L'athlétisme

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Les origines

L'Antiquité

Des bas-reliefs égyptiens datés de 3500 avant J.-C. montrent des scènes de courses ; le site de Cnossos a révélé que le sport était pratiqué en Crète dès le xve siècle avant J.-C. ; mais le véritable acte de naissance de l'athlétisme se situe en 776 avant J.-C., à Olympie. Une seule épreuve au programme de ces premiers jeux Olympiques connus : le dromos ou stadion (stade), course de 192,27 m (600 fois la longueur du pied d'Héraclès), remportée par Coroebos (ou Koroïbos).

Peu à peu, le programme s'étoffe. Le diaulos (double stade) est inscrit aux jeux Olympiques en 724 avant J.-C., le dolichos (course de fond) le rejoint en 720 avant J.-C., les jets du disque et du javelot et le saut en longueur, en 708 avant J.-C.

Des champions sont reconnus : Chionis de Sparte, vainqueur quatre fois consécutivement du stade de 668 à 656 avant J.-C. ; plus tard, Léonidas de Rhodes, vainqueur du stadion et du diaulos de 164 à 152 avant J.-C. Le succès des Jeux est tel qu'une forme de professionnalisme s'instaure. Aussi, en 580 avant J.-C., le législateur athénien Solon limite à 500 drachmes – en plus de la branche d'olivier sacré – le montant de la récompense versée aux olympioniques.

Les jeux Olympiques vont décliner comme la civilisation hellène. En 67 après J.-C., Néron se proclame olympionique. En 393, l’empereur romain Théodose le Grand interdit les jeux Olympiques en raison de leur caractère païen.

Au sortir d'une longue nuit

L'activité athlétique entre dans une longue nuit. C'est dans les îles Britanniques que la pratique sportive va connaître un certain renouveau. Au xive siècle, les Écossais créent des épreuves de lancer pour célébrer la victoire de Blackmor (1321) sur Édouard II d'Angleterre. La course se développe au sein de la noblesse anglaise dès le règne de Henri V. Henri VIII encourage les activités athlétiques chez les lords. Au xviie siècle, la pratique sportive gagne les gens du peuple. À partir de 1663, des courses de footmen, opposant les valets des nobles, s [...]


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Carl Lewis, 1993
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  • : historien du sport, membre de l'Association des écrivains sportifs

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Pour citer l’article

Pierre LAGRUE, « SPORT (Disciplines) - L'athlétisme », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sport-disciplines-l-athletisme/