SPARTE

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L'archaïsme

Toute l'histoire de la Sparte primitive est dominée par la figure de Lycurgue, un roi à qui l'on attribue l'institution d'une Constitution, la Grande Rhètra, et le partage des terres en lots égaux (klèroi, littéralement : « lots tirés au sort »). Mais ce roi réformateur, autour duquel les Anciens ont beaucoup fabulé, reste, comme ses réformes, entouré du plus grand mystère.

Égaux, périèques et hilotes

La société apparaît divisée en trois classes : les citoyens, les périèques et les hilotes. Les citoyens, ou Égaux, sont dotés chacun d'un klèros mis à leur disposition par l'État (qui reste propriétaire de la terre) : il ne leur est pas permis de s'adonner à l'agriculture, pas plus qu'à l'artisanat ou au négoce. Ils vivent du revenu fixe (apophora) de leur terre, qui leur est fourni en nature par les hilotes chargés de la cultiver pour eux. Le nom d'Égaux ou Pairs (homoioi) qu'ils portent dénote une société égalitaire, mais ses origines restent l'objet des plus vives discussions : l'égalité est-elle originelle, liée au partage de la terre consécutif aux invasions doriennes, ou bien est-elle le résultat de la réforme relativement démocratique de Lycurgue ? On penche plutôt pour la seconde hypothèse qui implique l'existence primitive d'une aristocratie de grands propriétaires fonciers à Sparte comme dans les autres cités de l'archaïsme grec, aristocratie dont les droits auraient été limités postérieurement par la distribution à tous les citoyens des terres de la vallée de l'Eurotas (dite désormais « terre politique », c'est-à-dire terre des citoyens). La véritable occupation des Égaux est la défense de la patrie. À cette fin, ils reçoivent une éducation appropriée, l'agôgè (dressage), comportant essentiellement la gymnastique et le maniement d'armes, qui fait d'eux les robustes hoplites parfaitement disciplinés qui vont peu à peu imposer leur loi à tout le Péloponnèse. Ils mènent une vie communautaire, vivant en caserne jusqu'à trente ans, et demeurent astreints à la pratique quotidienne des repas pris en commun (sissyt [...]


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Pour citer l’article

Pierre LÉVÊQUE, « SPARTE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sparte/