SOPHISTIQUE

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Les hommes, les actes, les œuvres

Les sophistes nous sont assez mal connus : leurs écrits ont presque tous disparu ; leurs témoins les plus proches et les plus autorisés sont leurs adversaires ; nos informateurs les plus bavards sont des compilateurs tardifs. Dans le champ de ruines qu'est pour nous leur œuvre, quatre figures se dressent avec un relief qui reste saisissant, celles de Protagoras, de Gorgias, de Prodicos et d'Hippias.

Protagoras d'Abdère

À part une légende peu croyable, d'après laquelle il aurait été portefaix et se serait fait remarquer de Démocrite par son art pour nouer le fagot, on sait peu de chose sur la formation de Protagoras (env. 490-env. 420) ; ses origines sont probablement moins humbles. Il eut une immense réputation d'éducateur, savoureusement décrite par Platon dans le dialogue qui porte son nom. Il fut l'ami d'Euripide et celui de Périclès, qui le chargea d'établir les lois de la cité panhellénique de Thourioi, fondée en 444. Une tradition, dont pourtant Platon ne dit mot, veut que son traité sur les dieux, où il faisait profession d'agnosticisme, lui ait valu d'être exilé d'Athènes.

De ses écrits assez abondants, le plus important paraît avoir été celui qu'on désignait sous les titres de Vérité ou de Discours démolisseurs, et qui s'ouvrait sur la phrase fameuse, maître mot de la pensée sophistique : « De toutes choses, l'homme est la mesure : de celles qui sont, qu'elles sont ; et de celles qui ne sont pas, qu'elles ne sont pas. » D'autres titres conservés (Sur les dieux, Sur l'être, Sur la république, Sur la condition primitive de l'homme, Sur les arts, Sur les mathématiques, etc.) étaient peut-être ceux de diverses sections des Antilogies (ou Arguments pour et contre) où il illustrait le principe selon lequel, sur tout sujet, il existe deux arguments opposés. [...]


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Pour citer l’article

Jacques BRUNSCHWIG, Barbara CASSIN, « SOPHISTIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sophistique/