SOLEIL

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Relations Soleil-Terre

Les effets de l'activité solaire sur la haute atmosphère terrestre et le proche environnement spatial sont aujourd'hui bien connus, même si la physique des processus complexes qui sont mis en jeu doit encore être approfondie. Ces effets sont particulièrement spectaculaires lors des grandes éruptions. Les vecteurs impliqués sont de trois sortes : le rayonnement électromagnétique, les particules ionisées et les perturbations dues au vent solaire. Les rayons X et ultraviolets parviennent au niveau de l'orbite terrestre huit minutes après un événement et perturbent l'hémisphère éclairé de la Terre ; ils modifient, en particulier, l'état d'ionisation de l'ionosphère et troublent les télécommunications radioélectriques. Les protons solaires, qui se propagent à une vitesse dix fois moindre que celle de la lumière, atteignent la Terre une heure environ après l'éruption. Comme ils emplissent tout le milieu interplanétaire, leur présence reste notable durant plusieurs jours. Ils peuvent créer des anomalies dans le fonctionnement du matériel embarqué à bord des satellites (en particulier, celui des micro-ordinateurs) et éroder les panneaux solaires ; des astronautes peuvent être soumis à une irradiation dangereuse sur une orbite passant à hautes latitudes (ou lors d'un voyage vers la Lune ou vers Mars). Enfin, les perturbations dues au vent solaire, et en particulier les ondes de choc interplanétaires, arrivent en moyenne deux jours après l'éruption et déclenchent des orages géomagnétiques dont les aurores polaires sont la manifestation visible. Le champ magnétique terrestre perturbé peut avoir au sol des conséquences importantes (et coûteuses) sur la distribution du courant électrique, le fonctionnement des réseaux téléphoniques et informatiques et entraîner une érosion des pipelines.

Selon les théories actuelles, les variations des paramètres de l'orbite et de l'inclinaison de l'axe de rotation terrestres sont à l'origine des grandes glaciations que la Terre a connues. En revanche, un éventuel effet de l'activité solaire, sans être totalement écarté, n'est toujours pas démontré. Un apport essentiel à cette question provient des mesures de la « constante solaire », c'est-à-dire du flux total d'énergie reçue du Soleil. Contrairement à ce qui se produit à certaines longueurs d'onde (domaines radio, ultraviolet ou X), ce flux varie très peu avec l'activité solaire : le satellite S.M.M. a mesuré entre le minimum et le maximum d'un cycle une variation moyenne de l'ordre de deux millièmes. Si les modèles globaux des interactions thermiques entre l'atmosphère, les océans et les continents deviennent suffisamment précis, on pourra estimer l'impact de cette variation, liée à l'activité solaire, sur le climat. Les mesures des radio-isotopes dans les carottes de glace prélevées par forage dans les régions polaires permettent d'analyser plus directement le climat et l'activité solaire au cours des derniers millénaires. Les résultats obtenus tendraient à montrer qu'il n'existe pas d'effet systématique de l'activité solaire sur le climat.

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au C.N.R.S., astrophysicien à l'Observatoire de Paris-Meudon

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Pour citer l’article

Pierre LANTOS, « SOLEIL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/soleil/