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L'invention de la sociologie

Entendue en un sens moderne comme ensemble de rapports sociaux qui structurent une nation, la notion de société est une trouvaille du siècle des Lumières. Dans De l'esprit des lois (1748), par exemple, Montesquieu montre que les hommes ne sont pas uniquement conduits par leur fantaisie. Les coutumes, les usages, les croyances... forment un tout ordonné dont il est possible de mettre au jour la logique constitutive. À la même période, Rousseau crée le terme « social » pour dire combien, en dépit des injustices et des iniquités, le fragile bonheur de chacun doit au fait de vivre dans un monde peuplé de semblables.

Le temps des pionners

Après ces réflexions liminaires, les sciences sociales commencent à s'affirmer à la fin du xviiie siècle. En France, sous l'impulsion de Condorcet ou encore des idéologues, elles le font en se frayant une voie à égale distance d'un espace scientifique en pleine expansion et d'un mouvement littéraire dont le romantisme constitue le principal fer de lance. Le philosophe et mathématicien Auguste Comte incarne presque à lui seul la dynamique de ce savoir nouveau dans les décennies qui suivent, correspondant à la première moitié du xixe siècle. Intellectuel toujours resté en marge des institutions, Comte forge le néologisme de sociologie par association du mot latin socius (associé) et du terme grec logos (discours). Utilisé pour la première fois dans la quarante-septième leçon des Cours de philosophie positive (1830-1842), le mot désigne la science de la statique et de la dynamique sociales. Plus que la loi des trois états (théologique, métaphysique, sci [...]


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Écrit par :

  • : professeur de sociologie au Conservatoire national des arts et métiers

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Pour citer l’article

Michel LALLEMENT, « SOCIOLOGIE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sociologie-histoire/