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Les sources antiques

Hatra apparaît pour la première fois dans nos sources en 117 après J.-C., sous la plume de l’historien de langue grecque Dion Cassius, qui écrivait au iiie siècle. Il rapporte d’abord que la ville de Hatra, « ni grande ni prospère » et vouée au dieu Soleil, a soutenu avec succès l’assaut des troupes romaines de l’empereur Trajan. Plus loin, le même auteur mentionne Hatra une seconde fois pour signaler les deux sièges consécutifs et également infructueux entrepris par l’empereur Septime Sévère, en 198 et 199, visant à s’emparer des trésors de cette ville désormais « bien connue et riche en argent ». Évidemment, l’historien a utilisé deux sources différentes. Leur comparaison suggère qu’un développement spectaculaire de la cité eut lieu dans l’intervalle.

Ces deux brèves mentions sont tout ce que la tradition gréco-romaine nous a laissé. Il n’existe aucun témoignage du côté parthe ou perse. Conservé en grec, un écrit autobiographique de Mani, fondateur au iiie siècle d’une religion nouvelle, le manichéisme, nous apprend que l’année de la naissance de ce prophète était celle-là même qui vit le premier roi de la dynastie perse des Sassanides, Ardachir, enlever Hatra, ce qui fixe cet événement en 240.


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Vue aérienne du site archéologique de Hatra, nord de l’Irak

Vue aérienne du site archéologique de Hatra, nord de l’Irak
Crédits : F. Guénet/ AKG-images

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Vue extérieure de l’enclos sacré de Hatra

Vue extérieure de l’enclos sacré de Hatra
Crédits : V. Rastelli/ Corbis

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Détail d’un arc orné de têtes sculptées, Hatra, Irak

Détail d’un arc orné de têtes sculptées, Hatra, Irak
Crédits : G. Degeorge/ Akg-images

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Michel GAWLIKOWSKI, « HATRA SITE ARCHÉOLOGIQUE DE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/site-archeologique-d-hatra/