SIGNE ET SENS

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Histoire du problème

L'Antiquité et le Moyen Âge

Une longue histoire du problème du signe et du sens a plutôt enseigné à ne pas relier les deux sphères de la pensée et du langage et même à les séparer. Dans le Cratyle, Platon s'interroge longuement sur la « justesse » des mots ; il renvoie dos à dos les deux protagonistes dont l'un veut que les mots naissent de la « convention » et l'autre qu'ils tiennent leur signification du lien qu'ils ont conservé avec la « nature » ; refusant l'alternative, il conclut qu'il faut aller aux choses mêmes « sans les mots » ; or, aller aux choses sans les mots, c'est méditer sur les idées, c'est-à-dire sur les modèles intelligibles des choses empiriques, qui seuls sont véritablement. Socrate avait déjà enseigné à « définir » les Idées (idées mathématiques, idées morales, idées de choses, etc.) : ces définitions constituent notre premier concept du sens ; le sens d'une notion, c'est le définissant que nous pouvons lui substituer. Mais, si Socrate avait « défini » les Idées, Platon les a « séparées », selon le mot fameux d'Aristote ; entendons qu'il les a séparées de la réalité sensible. La dialectique est alors la science de ces idées séparées et de leurs combinaisons. Ainsi avons-nous hérité de Platon une problématique du sens où le sens est l'Idée, ou l'essence, c'est-à-dire le principe intelligible aussi bien de la réalité que de la pensée.

Mais l'Antiquité nous a transmis d'autres manières de poser le problème du sens qui sont moins éloignées de notre manière d'interroger sur signe et sens. Aristote, rejetant la transcendance des Idées platoniciennes, et lui substituant une notion de « forme » inhérente aux individus concrets, ouvre une autre tradition qui l'emporte au Moyen Âge, la tradition du concept. Le concept n'est pas quelque chose que nous contemplons par l'esprit, mais que nous tirons par abstraction de l'expérience sensible ; la pensée conceptuelle n'est pas un simple résultat de l'expérience sensible, mais elle dégage les formes abstraites, les universaux comme on dira au Moyen Âge, de la gangue sensible qui les enveloppe.

Une réflexion sur le travail actif de l'abstraction est plus propice à une interrogation sur le rapport entre le langage et la pensée, comme l'atteste la tradition médiévale. Cette interrogation se fait dans le cadre des disciplines qui ont, à l'égard de la philosophie et de la théologie, le rôle d'initiation au discours : rhétorique, grammaire, logique. En particulier, la grammaire spéculative du xive siècle marque une avance extraordinaire dans la théorie des signes. L'analyse des modi signandi est déjà une véritable théorie des désignations ; elle comprend un inventaire des éléments, de ce qu'on appellerait aujourd'hui signe (vox et dictio annoncent nos « signifiant » et « signifié ») ; l'analyse des modi significandi ajoute aux pures désignations un sens intentionnel que la grammaire enseigne à insérer dans la phrase. La grammaire est ainsi constituée en logique du discours humain. Les médiévaux, devançant les spéculations du xviiie siècle, conçoivent une grammaire universelle, une et la même, que le philosophe extrait des variations accidentelles des grammaires naturelles. Le Moyen Âge n'a donc pas ignoré le problème du signe et du sens.

Toutefois, dans les disciplines fondamentales de la philosophie et de la théologie, l'accent reste mis, pendant tout le Moyen Âge, moins sur le rapport du sens au signe que sur le rapport des « modes de désignation » et de « signification » aux « modes d'intellection » et aux « modes d'être ». Et cela pour une raison fondamentale : le conceptualisme, ayant rompu sur sa droite avec le réalisme des Idées, veut se garder sur sa gauche de toute réduction des universaux, soit aux images sensibles dont ils sont extraits, soit au langage qui les véhicule ; la querelle des universaux prend ainsi la forme d'un combat sur deux fronts : les universaux sont-ils réels, au sens platonicien, ou seulement conçus [...]

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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-X, professeur à l'université de Chicago

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Pour citer l’article

Paul RICŒUR, « SIGNE ET SENS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/signe-et-sens/