SENSIBILITÉ

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La sensibilité dans le monde animal

La différenciation des récepteurs et l'apparition du système nerveux

Chez les Protistes du groupe des Amibes, on est plus près de l'irritabilité que de la sensibilité ; c'est toute la cellule qui subit l'action des agents extérieurs et fournit les réponses, mais on observe, chez de nombreux autres unicellulaires, la différenciation de cils ou flagelles à fonction locomotrice et, chez certains Flagellés, la présence d'un organite photorécepteur situé à la base du flagelle (épaississement paraflagellaire).

Chez les Métazoaires, la différenciation progressive d'éléments récepteurs, effecteurs, conducteurs et intégrateurs s'effectue suivant des voies qui ne se prêtent guère à une description linéaire. Les schémas de la figure constituent une tentative de description des étapes possibles de la formation du système nerveux. Le myoépithélium primitif (a) a des propriétés assez proches de celles que l'on observe chez les Parazoaires : la population cellulaire de certains Spongiaires forme un tissu tout à la fois récepteur, conducteur et effecteur. La conduction est alors de type électrotonique, et ce mode de diffusion lente de l'excitation persistera alors même que des éléments nerveux se seront différenciés. L'apparition d'éléments sensoriels doués d'autorythmicité constitue une étape importante de l'évolution (d). Ces cellules autorythmiques, perdant ensuite leur fonction sensorielle, pourraient être à l'origine des premières jonctions de type synaptique entre éléments sensoriels et éléments contractiles (e, f). C'est à partir d'éléments sensoriels interconnectés (f), faisant ensuite synapse avec les cellules de la couche musculaire (g) et perdant ultérieurement leurs propriétés réceptrices (h), que se formeraient les chaînes conductrices que l'on trouve (i) chez certaines Actinies et Méduses.

Système nerveux primitif

Dessin : Système nerveux primitif

Évolution possible de l'accroissement de complexité du système nerveux primitif, du myoépithélium au réseau nerveux. a : Myoépithélium (transmission électrique de cellule à cellule). b : Le même, avec différenciation d'un récepteur et d'un effecteur spécialisés. c : La... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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À ces stades élémentaires, les neurones sensoriels sont extrêmement nombreux dans l'épithélium, notamment chez les Anémones de mer et beaucoup de Vers. Il est fréquent d'en compter plus d'un millier par millimètre carré. On a peu de données concernant la différenciation fonctionnelle progressive de ces neurones sensoriels qui, chez les espèces les plus primitives, répondent à toutes sortes de stimulations, puis acquièrent peu à peu leur spécificité. Dispersés d'abord dans l'épiderme, ils se groupent ensuite pour former des organes sensoriels.

Lorsque la symétrie bilatérale succède à la symétrie circulaire, l'animal présente un pôle antérieur qui, au cours des déplacements, est la partie du corps qui entre la première en contact avec les milieux explorés. Corrélativement, on constate une centralisation du système nerveux (formation d'une chaîne ganglionnaire) et une accumulation des récepteurs sensoriels au pôle explorateur avec développement d'un ganglion cérébral, première ébauche de cerveau. Ce processus de céphalisation et ses conséquences, apparents chez les Vers plats, sont beaucoup mieux marqués chez les Annélides. Chez le lombric, 30 p. 100 des cellules sensorielles sont encore dispersées dans l'épiderme, soit isolées, soit groupées en bourgeons, mais la majorité se trouve rassemblée dans le premier segment qui dispose ainsi d'une forte concentration de neurones répondant électivement aux stimuli mécaniques ou chimiques ou à la lumière. Chez certains Vers Polychètes, le phénomène est plus accentué et la « tête » porte des palpes, des antennes, des ocelles avec cristallin et mécanisme accommodateur, ainsi qu'un organe nuqual que l'on suppose chémorécepteur et qui joue peut-être un rôle dans le choix des aliments.

L'inventaire n'est pas achevé des divers types de sensibilité dont sont dotées les différentes espèces. Néanmoins, cet inventaire est assez avancé, et l'on connaît bien aujourd'hui l'univers sensoriel de nombreux animaux.

Le problème de la désignation et de la classification des récepteurs

L'une des conditions préalables à la description correcte de ces univers était relative au langage. L'énumération traditionnelle des cinq sens : vue, ouïe, toucher, goût, odorat, est évidemment incomplète ; l'homme est encore sensible, par exemple, aux mouvements de ses membres, aux accélérations que subit son corps ou à la distension de sa vessie. Néanmoins, ces appell [...]

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Système nerveux primitif

Système nerveux primitif
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Objectivisme et fonctionnalisme

Objectivisme et fonctionnalisme
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Stimulation sensorielle ; réponse de l'organisme

Stimulation sensorielle ; réponse de l'organisme
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Dispositifs transducteurs-codeurs

Dispositifs transducteurs-codeurs
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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie

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Pour citer l’article

Yves GALIFRET, « SENSIBILITÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 octobre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sensibilite/