SENS (notions de base)

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La notion de « sens » recouvre deux registres dont la question est de savoir s’ils sont inséparablement liés ou s’ils peuvent être disjoints. Le sens, en effet, c’est à la fois la direction (« sens interdit ») et la signification (« ce que tu dis n’a aucun sens »). Peut-il y avoir signification sans qu’il y ait direction, orientation ? Et toute orientation est-elle nécessairement signifiante ?

C’est évidemment sur le plan du langage que la question de ces deux registres a commencé à se poser. Nos phrases ont-elles du sens parce qu’elles sont intentionnelles, parce qu’elles tendent à produire un effet sur le récepteur ? Ou bien ont-elles du sens par elles-mêmes, en fonction de la réalité qu’elles désignent, un sens qui ne dépend pas de celui qui les reçoit, et qui suppose un au-delà de la communication ?

La connaissance du vivant constitue un autre domaine au sujet duquel la notion de « sens » a suscité un très vif débat. Peut-on étudier la vie comme on étudie la matière, sans jamais se poser la question de savoir si le vivant est doté d’une intention ? Ou bien faut-il admettre que le vivant possède une spécificité au sein de la nature : celle de tendre vers un but, qui est de se maintenir dans l’existence soit par la réplication (pour les premières formes de vie apparues sur la Terre), soit par le biais de la reproduction sexuée (apparue plus tardivement) ?

Enfin, un troisième domaine, la philosophie de l’histoire, a cristallisé ce débat. Pour que l’histoire ait un sens, faut-il nécessairement qu’elle ait une direction, une finalité, qu’elle soit orientée ? Ou bien l’histoire peut-elle avoir du sens même en ne tendant vers aucun but ?

Mais, si les hommes cessent d’accorder crédit à l’idée de but, n’est-ce pas le nihilisme, autrement dit l’effondrement de toutes les valeurs, qui les guette ? Le nihilisme, le « plus inquiétant de tous les hôtes », comme le qualifi [...]

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Écrit par :

  • : professeur agrégé de l'Université, docteur d'État ès lettres, professeur de khâgne

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Philippe GRANAROLO, « SENS (notions de base) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sens-notions-de-base/