SCIENCESScience et progrès

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Le progrès « dans » la science ?

Peut-être faut-il commencer par prendre acte d'une mutation profonde de la place et du rôle de la science dans nos sociétés. Cette science, au sens moderne du terme, c'est-à-dire depuis la « coupure galiléenne » du début du xvie siècle, a connu un développement ininterrompu de son poids économique, du double point de vue de ses ressources et de ses retombées ; cette période de croissance semble maintenant terminée ! Après des débuts modestes et économiquement difficiles à évaluer, le xviiie siècle, celui des académies, des coûteuses expéditions de découvertes et des premiers grands instruments scientifiques (télescopes), puis le xixe, durant lequel se développent les universités et les laboratoires industriels, conduisent au xxe siècle, où l'échelle de la recherche scientifique dans nombre de domaines, ceux de la « big science » (physique nucléaire et subnucléaire, astronomie d'observation et, maintenant, biologie génétique), lui confère une place non négligeable dans les bilans économiques des nations puissantes, avoisinant désormais de 2 à 3 p. 100 de leur P.I.B. Mais cette évolution connaît dorénavant, pour la première fois en quatre siècles, la stagnation. Aux États-Unis d'abord, au milieu des années 1960, puis en Europe et au Japon, les dépenses de recherche et de développement, en proportion par rapport au P.I.B., sont passées par un maximum historique avant de connaître un tassement stationnaire (Rapport biennal de l'Observatoire des sciences et techniques, 2008). Ce phénomène, un temps considéré comme conjoncturel, semble bien être en fait structurel, puisque depuis des années les budgets de la recherche ne montrent aucun signe de redéploiement. Rien n'est plus significatif de cette nouvelle phase que l'abandon, au début des années 1990, du projet américain d'accélérateur de particules géant, le S.S.C. (Superconducting SuperCollider – on est au pays de Superman…). Certes, la situation générale de la science est complexe, et cert [...]

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Pour citer l’article

Jean-Marc LÉVY-LEBLOND, « SCIENCES - Science et progrès », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sciences-science-et-progres/