SCEPTICISME

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Signification du scepticisme ancien

Données historiques

Le fondateur du scepticisme grec est Pyrrhon (fin du ive s. av. J.-C.). Il n'a laissé aucun écrit philosophique. Né à Élis, petit bourg du Péloponnèse, il y vécut d'abord comme peintre, puis se convertit à la philosophie, principalement sous l'influence d'Anaxarque, un abdéritain, en compagnie duquel il suivit Alexandre le Grand lors de la campagne d'Asie. De retour à Élis, il fonda une école philosophique qui lui valut une grande réputation auprès de ses concitoyens. Il vivait pauvrement et simplement en compagnie de sa sœur, Philista, qui exerçait le métier de sage-femme. Son historiographe tardif, Antigone de Caryste, a exprimé en langage anecdotique l'indifférence d'âme, l'impassibilité et la maîtrise de soi qui étaient les siennes. Il eut pour élève Timon, auteur de plusieurs ouvrages en vers et en prose : les Silles (ou Regards louches ; le verbe « sillaniser » signifie désormais : « se livrer à une critique acerbe »), les Images ; un dialogue, le Python (jeu de mots sur Pyrrhon ?) ; deux traités en prose Sur les sensations et Contre les physiciens. Mais son œuvre n'est que très fragmentairement connue.

L'école sceptique connaît une éclipse qui équivaut à une disparition. Une certaine forme de scepticisme est alors pratiquée par les néo-académiciens : Arcésilas (première moitié du iiie s. av. J.-C.), scolarque de la moyenne Académie, et Carnéade (fin du iiie s., début du iie s. av. J.-C.), chef de la nouvelle Académie.

Ensuite, l'école renaît grâce à l'activité d'Ænésidème dont l'œuvre est très bien connue, mais dont la vie l'est tellement peu que l'on hésite sur l'époque où il vécut (fut-il contemporain de Cicéron ou vécut-il un siècle plus tard ?) et le lieu où il enseigna (Alexandrie ?). Après lui, la figure la plus marquante est celle d'Agrippa, de la carrière duquel on ne connaît rien, sinon les cinq arguments que lui attribue Diogène Laërce. Vien [...]


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Pour citer l’article

Jean-Paul DUMONT, « SCEPTICISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/scepticisme/