SATURNE, planète

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Saturne, Téthys, Dioné et Rhéa

Saturne, Téthys, Dioné et Rhéa
Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Système de Saturne

Système de Saturne
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Saturne côté nuit

Saturne côté nuit
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Saturne

Saturne
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Les satellites

En 1970, on connaissait dix satellites autour de Saturne ; le plus gros, Titan, avait été découvert au xviie siècle par Christiaan Huygens. Une soixantaine avaient été identifiés à la fin de 2008.

Titan vu par Cassini

Titan vu par Cassini

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Saturne et son satellite Titan sont les deux principaux objectifs de la mission américano-européenne Cassini-Huygens lancée en 1997. La sonde américaine s'est mise en orbite autour de Saturne en juillet 2004, après sept ans de voyage. Au cours de sa première révolution, Cassini survola Titan... 

Crédits : NASA

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Le système saturnien est unique dans le système solaire au point de vue de ses propriétés physiques et orbitales (cf. planètes, tabl. 3). Alors qu'avec Mercure, Vénus, la Lune, la Terre, Mars et les satellites de Jupiter, on connaissait deux catégories de tailles de corps solides – d'une part, de « gros » corps sphériques de diamètre supérieur à 3 000 kilomètres, d'autre part, de petits corps non sphériques, de grand axe inférieur à 230 kilomètres –, le système saturnien comprend trois classes de satellites : un « gros » satellite, Titan (5 150 km de diamètre), des dizaines de « petits » satellites non sphériques (dimensions inférieures à 400 km) et six satellites sphériques de taille intermédiaire (diamètres compris entre 400 et 1 500 km) : Mimas, Encelade, Téthys, Dioné, Rhéa et Japet.

Satellites de Saturne

Satellites de Saturne

Tableau

Les satellites. Quatre petits satellites proches de la planète n'ont été aperçus que sur une seule image des sondes Voyager et leur existence doit être confirmée par une autre observation; ils ne figurent pas dans ce tableau. Les valeurs entre parenthèses comportent une incertitude... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Mimas

Mimas

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Le satellite de Saturne Mimas présente un immense cratère de 130 kilomètres de diamètre, Herschel, soit un tiers environ du diamètre de ce petit corps. 

Crédits : N.A.S.A.

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Titan possède une importante atmosphère (la pression au sol est égale à 1 500 hectopascals) et est entièrement couvert de nuages. C'est le seul satellite du système solaire dans ce cas.

Les orbites des satellites sont elles aussi exceptionnelles à de nombreux titres :

– deux petits satellites sont situés en deçà de l'anneau F (Atlas et Prométhée), et un autre est juste au-delà (Pandore) ; ces deux derniers satellites (Prométhée et Pandore) sont d'ailleurs les satellites « gardiens » de l'anneau F ;

– deux petits satellites (Épiméthée et Janus), situés pratiquement sur la même orbite, voient leur distance mutuelle varier périodiquement ;

– Dioné et Téthys possèdent des petits satellites lagrangiens, c'est-à-dire des satellites situés sur leurs orbites, mais à 600 de part et d'autre du satellite principal ;

– trois paires de satellites montrent des commensurabilités orbitales ; il s'agit de Mimas et de Téthys (périodes orbitales de 0,94 j et de 2 × 0,94 j = 1,88 j), d'Encelade et de Dioné (périodes de 1,37 j et de 2 × 1,37 j = 2,73 j), de Titan [...]


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Écrit par :

  • : directeur de recherche au C.N.R.S., astronome à l'Observatoire de Meudon
  • : professeur de classe exceptionnelle à l'université de Paris-VII-Denis-Diderot
  • : astronome titulaire à l'Observatoire de la Côte d'Azur
  • : docteur ès sciences, directeur de recherche au C.N.R.S.
  • : professeur de géologie à l'École normale supérieure de Lyon

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Pour citer l’article

Daniel GAUTIER, André BRAHIC, André BOISCHOT, Guy ISRAËL, Pierre THOMAS, « SATURNE, planète », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/saturne-planete/