SATURNE, planète

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Les anneaux

Observés pour la première fois par Galilée en 1610, les anneaux de Saturne sont probablement l'un des plus beaux spectacles qu'on puisse voir dans le ciel avec une simple paire de jumelles. Leurs survols par les sondes Voyager en novembre 1980 et août 1981 nous ont révélé un magnifique système composé d'un nombre incalculable de milliards de « cailloux » en orbite autour de Saturne et formant des milliers de structures étonnantes. Les sondes Voyager ont non seulement photographié l'un des plus beaux objets du ciel, mais aussi l'un des plus intéressants scientifiquement, et l'un des plus mal compris actuellement.

Anneaux de Saturne, 1

Photographie : Anneaux de Saturne, 1

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Observés depuis la Terre, les anneaux de Saturne paraissent relativement homogènes. Ce sont les sondes spatiales Pioneer-11 et, surtout, Voyager-1 et 2 qui ont révélé leur extrême complexité. Ainsi, sur cette mosaïque de deux images acquises par Voyager-1 le 6 novembre 1980 depuis une... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Anneaux de Saturne vus depuis la Terre

Photographie : Anneaux de Saturne vus depuis la Terre

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Cette série d'images acquises par le télescope spatial Hubble de 1996 (en bas à gauche) à 2000 (en haut à droite) montre le changement dans l'aspect des anneaux de Saturne vus depuis le voisinage de la Terre. Durant ce même laps de temps, l'hémisphère Nord de la planète géante est passé... 

Crédits : STScI/ AURA/ NASA

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Au cours de l'été de 1610, Galilée, qui fut un des premiers à utiliser une lunette pour observer le ciel, fit une moisson de découvertes. En particulier, il découvrait « quelque chose autour de Saturne » ; il crut tout d'abord avoir découvert deux gros satellites de part et d'autre de la planète, mais il remarqua que ces deux compagnons de Saturne ne présentaient aucun mouvement apparent par rapport à la planète, ce qui l'intrigua beaucoup. Il fut encore plus stupéfait quand, deux ans plus tard, il constata que ces deux compagnons avaient apparemment disparu. Pendant plus de quarante ans, les astronomes furent intrigués par l'aspect changeant de l'environnement de Saturne ; les uns voyaient deux satellites, d'autres une planète aplatie, d'autres encore des structures complexes, et les observateurs polémiquaient sur la qualité de leurs instruments ou bien sur l'acuité visuelle de leurs collègues. Ce n'est qu'en 1656 que Christiaan Huygens trouvait la solution du problème : Saturne est entouré d'un anneau brillant situé dans le plan équatorial de la planète ; au cours des vingt-huit ans que dure une révolution de Saturne autour du Soleil, ces anneaux sont vus alternativement par la tranche, puis de manière plus ouverte, d'où leur aspect changeant à travers les lunettes imparfaites de l'époque (il ne faut pas oublier que les lunettes du xviie siècle étaient loin d'avoir la qualité d'une simple paire de jumell [...]

Lunettes de Galilée

Photographie : Lunettes de Galilée

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Dès l'automne de 1609, Galilée (1564-1642) s'applique à construire des lunettes et à les utiliser à des fins astronomiques. Celle du haut, constituée d'un tube en bois recouvert de papier, est munie d'un oculaire plan-convexe et d'un objectif biconvexe de 26 millimètres d'ouverture et de... 

Crédits : Leemage/ Universal Images Group/ Getty Images

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Saturne, Téthys, Dioné et Rhéa

Saturne, Téthys, Dioné et Rhéa
Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Système de Saturne

Système de Saturne
Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Saturne côté nuit

Saturne côté nuit
Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Saturne

Saturne
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : astronome titulaire à l'Observatoire de la Côte d'Azur
  • : professeur de classe exceptionnelle à l'université de Paris-VII-Denis-Diderot
  • : directeur de recherche au C.N.R.S., astronome à l'Observatoire de Meudon
  • : docteur ès sciences, directeur de recherche au C.N.R.S.
  • : professeur de géologie à l'École normale supérieure de Lyon

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Pour citer l’article

André BOISCHOT, André BRAHIC, Daniel GAUTIER, Guy ISRAËL, Pierre THOMAS, « SATURNE, planète », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/saturne-planete/