SANTÉSanté et maladies

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Causes des maladies

Les causes des maladies, autrement dit leur étiologie, se classent en deux grands groupes : celles qui proviennent du dehors et celles qui trouvent leur origine dans le corps du malade. Certaines maladies sont tellement semblables chez tous les individus qu'elles évoquent « quelque chose » d'extérieur qui s'abat sur les hommes. D'autres paraissent en rapport avec « quelque chose » situé à l'intérieur du malade, soit qu'un accident de la vie extérieure, commun à toute l'humanité, ne rende malade qu'un petit nombre de personnes, soit que la preuve de son effet nocif ne puisse être faite. Toutefois, l'opposition de l'individu et de son milieu est une pure abstraction : un individu fait intrinsèquement partie d'un milieu défini. Un individu est une structure évolutive : les atomes qui le forment se renouvellent, circulent à travers des réactions chimiques complexes, des molécules viennent du dehors et d'autres y retournent. Sans ce turn over continuel la vie n'est pas possible.

Causes externes

Certains agents physiques (variations de pression, d'ensoleillement, de température, radiations ionisantes, électricité) peuvent exercer une action pathogène. Ces faits sont relativement banals, dans le cas de la chaleur ou du froid. Ce dernier jouit d'un prestige usurpé de nocivité : le premier mode de réchauffement physiologique est le frisson, contraction musculaire générale qui augmente la production de chaleur ; réflexe normal de régulation thermique, il apparaît à chaque décalage brusque de température : d'une pièce à + 20 0C à l'air extérieur qui est à – 5 0C, mais aussi en sens inverse, si la température interne monte brusquement de 37 à 40 0C. Toute maladie fébrile, ou presque, commence donc par un frisson, qui en est le premier signe et que l'on confond souvent avec la cause du mal.

Les agents chimiques (ne serait-ce que le sel) sont connus depuis très longtemps mais la chimie moderne synthétise chaque année des milliers de corps nouveaux ; leur rôle biologique est de plus en plus grand. Certains agents chimiques, toxiques par exemple, sont nuisibles ; par contre, l'absence d'autres agents chimiques peut être préjudiciable. L'exemple le plus simple est l'oxygène, dont l'absence (anoxie) tue un individu en quelques minutes ; de même, l'absence d'eau tue un homme en quelques jours. D'autres corps sont indispensables, à doses beaucoup plus faibles : acides aminés, oligo-éléments métalliques, vitamines ; leur absence peut être tolérée plus longtemps.

Les agents animés sont rarement des animaux et sont presque toujours invisibles à l'œil nu. Quelques parasites macroscopiques (vers intestinaux) jouent un rôle pathogène. La plupart sont unicellulaires et microscopiques ; parmi eux, la séparation entre végétaux et animaux est indécise :les « microbes » sont considérés plutôt comme végétaux. Les parasites unicellulaires animaux les plus importants – plasmodium du paludisme, amibe dysentérique – se rencontrent surtout dans certaines zones intertropicales. On en rapproche les microbes spiralés, les spirochètes comme le tréponème de la syphilis ou les leptospires. Si les frontières sont difficiles à tracer entre végétaux et animaux, elles le sont aussi entre les microbes et les virus.

Causes internes

Allergie et immunité

La maladie nécessite toujours une complicité de l'organisme. Cette complicité se marque dans le fait que, sous l'influence d'un microbe, seuls tombent malades les espèces ou les individus qui n'ont vis-à-vis de ce germe ni une immunité ni une indifférence naturelles. Le tube digestif abrite des germes nombreux (colibacille par exemple), qui ne sont pas pathogènes mais saprophytes, en effet, ils ne provoquent pas de maladies, car, ou bien ils ne traversent pas la barrière intestinale, ou bien, s'ils la traversent (ce qui est plus fréquent qu'on ne le pensait), ils sont éliminés sans avoir donné lieu à la moindre réaction.

Un germe est pathogène quand l'organisme réagit à son contact. Ces réactions de l'organisme ont été décrites sous le nom de réactions de défense, ou de réactions d'immunité, et cette expression cache le fait qu'elles constituent d'abord la maladie. Quelques espèces animales ne réagissent pas à certains germes, qui sont alors pour elles non pathogènes ; mais, pour d'autres espèces, ces mêmes germes sont pathogènes, ce qui fait de c [...]

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Écrit par :

  • : docteur en médecine, journaliste, chroniqueur médical sur le site d'information Slate.fr
  • : professeur honoraire à la faculté de médecine de Paris, médecin honoraire des hôpitaux de Paris

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Pour citer l’article

Jean-Yves NAU, Henri PÉQUIGNOT, « SANTÉ - Santé et maladies », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sante-sante-et-maladies/