SANTÉSanté et maladies

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Causes des maladies

Les causes des maladies, autrement dit leur étiologie, se classent en deux grands groupes : celles qui proviennent du dehors et celles qui trouvent leur origine dans le corps du malade. Certaines maladies sont tellement semblables chez tous les individus qu'elles évoquent « quelque chose » d'extérieur qui s'abat sur les hommes. D'autres paraissent en rapport avec « quelque chose » situé à l'intérieur du malade, soit qu'un accident de la vie extérieure, commun à toute l'humanité, ne rende malade qu'un petit nombre de personnes, soit que la preuve de son effet nocif ne puisse être faite. Toutefois, l'opposition de l'individu et de son milieu est une pure abstraction : un individu fait intrinsèquement partie d'un milieu défini. Un individu est une structure évolutive : les atomes qui le forment se renouvellent, circulent à travers des réactions chimiques complexes, des molécules viennent du dehors et d'autres y retournent. Sans ce turn over continuel la vie n'est pas possible.

Causes externes

Certains agents physiques (variations de pression, d'ensoleillement, de température, radiations ionisantes, électricité) peuvent exercer une action pathogène. Ces faits sont relativement banals, dans le cas de la chaleur ou du froid. Ce dernier jouit d'un prestige usurpé de nocivité : le premier mode de réchauffement physiologique est le frisson, contraction musculaire générale qui augmente la production de chaleur ; réflexe normal de régulation thermique, il apparaît à chaque décalage brusque de température : d'une pièce à + 20 0C à l'air extérieur qui est à – 5 0C, mais aussi en sens inverse, si la température interne monte brusquement de 37 à 40 0C. Toute maladie fébrile, ou presque, commence donc par un frisson, qui en est le premier signe et que l'on confond souvent avec la cause du mal.

Les agents chimiques (ne serait-ce que le sel) sont connus depuis très longtemps mais la chimie moderne synthétise chaque année des milliers de corps nouveaux ; leur rôle biologique est de plus en plus grand. Certains agents chimiques, toxiques par exemple, sont nuisibles ; [...]


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Écrit par :

  • : docteur en médecine, journaliste, chroniqueur médical sur le site d'information Slate.fr
  • : professeur honoraire à la faculté de médecine de Paris, médecin honoraire des hôpitaux de Paris

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Pour citer l’article

Jean-Yves NAU, Henri PÉQUIGNOT, « SANTÉ - Santé et maladies », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sante-sante-et-maladies/