SANTÉ ET ENVIRONNEMENT

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L'homme confronté à une nature inquiétante

Le Traité des airs, des eaux et des lieux d'Hippocrate est certainement l'ouvrage le plus connu de ce médecin grec, popularisé en France par la traduction qu'en fit Émile Littré en 1840. On ne s'attarde guère aux considérations générales sur la physiologie et sur le climat – alors assimilé au régime des eaux et des vents – mais on s'attache aux conséquences qu'Hippocrate en déduit sur la santé des hommes. Littré en retient prudemment que l'exposition de l'homme à telle ou telle circonstance atmosphérique le rend plus sensible à telle ou telle maladie. Le lien entre la santé et l'environnement acquiert, au début du xixe siècle, une dimension majeure dans laquelle Hippocrate sert plutôt de caution que de maître. Ce néo-hippocratisme s'accommode parfaitement de la théorie des miasmes produits par la putréfaction de matières organiques et dispersés par les vents : l'environnement putride ou pestilentiel est tenu pour être à l'origine des fièvres, telles que la fièvre jaune et le paludisme, mais aussi de nombreuses autres maladies. Le néo-hippocratisme se coule également bien dans la géographie médicale climatique, comme celle que développe Heinrich Berghaus dans les planches médicales de son Physikalischer Atlas publié à partir de 1838, où il associe les maladies aux caractéristiques climatiques des lieux où l'homme réside. Ce lien entre santé et environnement climatique s'enracine lui-même dans les descriptions biogéographiques d'Alexander von Humboldt et d'Aimé Bonpland, tirées de leur voyage en Amérique tropicale et publiées de 1807 à 1834, ainsi que dans les innombrables discussions sur la capacité de l'homme européen à résister aux maladies qu'il rencontre en dehors du climat tempéré qui est son lieu habituel.

Les maladies ne sont pas les mêmes en tous lieux et la réponse des hommes, selon leur origine, n'est pas non plus la même. Ce dernier problème devient crucial en France avec l'occupation de l'Algérie : peut-on s'adapter au climat de ce pays ? L'armée et les colons y sont dé [...]


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Intoxication au mercure, Minamata (Japon)

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  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « SANTÉ ET ENVIRONNEMENT », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sante-et-environnement/