SAINT-LAURENT

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La voie navigable

Le bassin hydrographique du Saint-Laurent et des Grands Lacs couvre une superficie d'à peu près 498 500 milles carrés (780 000 km2) ; il s'étend depuis la frontière est de la province du Manitoba et du centre de l'État américain du Minnesota jusqu'à l'Atlantique, soit une distance de 3 700 kilomètres. Selon les géologues, après le retrait de la calotte glaciaire, au Quaternaire, le Saint-Laurent se serait formé en capturant au Mississippi les Grands Lacs, dont l'écoulement adopta alors une direction nord-est.

Sorti du lac Ontario, le haut Saint-Laurent va jusqu'à Montréal et groupe une série de rapides et de lacs. On traverse d'abord les Mille-Îles, archipel devenu l'un des centres de villégiature réputés du continent. Ces îles rocheuses font partie de l'axe Frontenac, zone de roches de même nature que celles qui appartiennent au bouclier canadien au nord et aux monts Adirondacks dans l'État de New York au sud. Il s'agit ici de roches qui datent de l'époque précambrienne.

Les eaux traversent une série de rapides et une succession de lacs avant d'arriver à Montréal, c'est-à-dire au niveau de la mer. Ces rapides constituaient des obstacles à la navigation ; on les franchissait en portant les canots à dos d'homme, jusqu'à ce que soient construits des canaux commerciaux destinés à les contourner ; la découverte de l'énergie hydro-électrique en fit une source importante d'électricité. Parmi les principaux rapides, signalons ceux de Galop et de Long Sault, disparus au moment de la construction des grands travaux de canalisation entre 1954 et 1959, ceux de Coteau, des Cascades et des Cèdres, détournés depuis lors, et ceux de Lachine en amont de Montréal, qui existent toujours. Entre ces rapides, le fleuve s'élargit en vastes lacs comme le lac Saint-François et le lac Saint-Louis près de Montréal. Lors de l'entreprise de canalisation du fleuve dans les années cinquante, on créa un nouveau lac, le lac Saint-Laurent, en amont de Cornwall ( [...]


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  • : président de l'administration de la voie maritime du Saint-Laurent

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Pour citer l’article

Pierre CAMU, « SAINT-LAURENT », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/saint-laurent/