SAHARA

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Géographie physique

Caractéristiques générales

Le Sahara comprend plusieurs grands types de topographies : des bassins peu profonds, temporairement inondés (chotts et dayas) et de grandes cuvettes formant des oasis ; de vastes plaines rocailleuses (serirs ou regs) ; des plateaux rocheux (hamadas) ; des montagnes abruptes ; ainsi que des étendues de sable, des dunes et des mers de sable (ergs). Le point culminant du Sahara est l'Emi Koussi (3 415 mètres) dans le massif du Tibesti, au Tchad. Le point le plus bas se trouve dans la dépression de Qattarah (— 133 mètres), en Égypte.

Le nom Sahara vient du substantif arabe sahra' (plur. sahara'), qui signifie « désert ». Il est également proche de l'adjectif ashar, qui signifie « désertique » et connote fortement la couleur rouge des plaines dépourvues de végétation. Certaines zones du Sahara, comme le Tanezrouft dans le sud-ouest de l'Algérie et le Ténéré dans l'est du Niger, ont un nom d'origine berbère.

Le Sahara repose sur le bouclier africain, composé de roches précambriennes (vieilles de plus de 600 millions d'années) dénudées et très plissées. En raison de la stabilité du bouclier, les formations paléozoïques qui se sont déposées par la suite ont conservé leur position horizontale et ont relativement peu évolué. Dans une grande partie du Sahara, ces formations ont été recouvertes de dépôts au Mésozoïque (calcaire en Algérie, dans le sud de la Tunisie et dans le nord de la Libye, grès de Nubie dans le désert libyen) et abritent nombre des grands aquifères de la région. Dans le nord du Sahara, ces formations sont également associées à une série de bassins et de dépressions qui s'étendent des oasis de l'ouest de l'Égypte aux chotts d'Algérie. Dans le sud du Sahara, l'affaissement du bouclier africain a créé de larges bassins occupés par des lacs et des mers formés au Cénozoïque, comme le lac Méga-Tchad. Les serirs et les regs [...]

Champignons en calcaire, Sahara, Égypte

Photographie : Champignons en calcaire, Sahara, Égypte

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À l'ouest du Nil s'étend le désert blanc ; il doit son nom aux étonnantes sculptures de calcaire résultant de l'érosion de dépôts sédimentaires datant du Mésozoïque. 

Crédits : O. Znamenskiy/ Shutterstock

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Sahara, Algérie

Sahara, Algérie
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Champignons en calcaire, Sahara, Égypte

Champignons en calcaire, Sahara, Égypte
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Tassili des Ajjer, Sahara algérien

Tassili des Ajjer, Sahara algérien
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Tassili

Tassili
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Écrit par :

  • : maître de conférences en géographie à l'université d'Aix-Marseille, enseignant-chercheur au C.N.R.S., Institut de recherche et d'études méditerranéennes sur le monde arabe
  • : professeur de géographie et directeur du Montana Public Policy Research Institute, université du Montana, Missoula

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Pour citer l’article

Ali BENSAÂD, Jeffrey Allman GRITZNER, « SAHARA », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sahara/