ROYAUME-UNIGéographie

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quelques données-clés.
CapitaleLondres
Langues officiellesanglais ; gaélique et gallois (langues officielles localement)
Unité monétairelivre sterling (GBP)
Population67 363 000 (estim. 2020)
Superficie (km2)242 500

Le milieu physique

Massifs anciens et bassins sédimentaires

Situées au nord-ouest de l'Europe, loin des grandes zones de plissements et de sédimentations secondaires et tertiaires, les îles Britanniques ne sont pas une région de relief majestueux ; le point le plus élevé, le Ben Nevis, se trouve en Écosse occidentale et n'atteint que 1 344 m d'altitude ; les sommets dépassent rarement 1 000 m et ils ont des formes lourdes, arrondies ou tabulaires, caractéristiques d'une érosion massive et prolongée. En effet, les terrains sont en majorité fort anciens, archéens et primaires, sauf dans l'est et le sud-est de l'Angleterre, où l'on trouve une importante sédimentation secondaire et tertiaire.

Au nord et au centre, les plissements datent du Calédonien ; les plissements hercyniens n'affectent que l'extrême sud de l'Irlande, du pays de Galles et de l'Angleterre occidentale. Les mouvements tertiaires se sont traduits par des cassures gigantesques, provoquant l'affaissement ou la surrection de grands blocs bordés par des limites rectilignes, comme les masses montagneuses écossaises encadrant les Lowlands. Cette tectonique « atlantique » explique les alignements des reliefs, la rectitude de certaines lignes de côtes, au nord de l'Écosse par exemple ; elle s'est parfois accompagnée de venues volcaniques, soit primaires, à l'époque du premier rejeu des cassures (collines volcaniques des Lowlands), soit tertiaires, comme les belles falaises des îles de Skye ou de Mull, ou bien le plateau d'Antrim, au nord-est de l'Irlande, où des coulées de basaltes dessinent les degrés monumentaux de la Chaussée des Géants.

Chaussée des Géants, Irlande

Photographie : Chaussée des Géants, Irlande

Photographie

La Chaussée des Géants, dans le comté d'Antrim (nord de l'Irlande), présente un étonnant pavage naturel de pièces hexagonales et pentagonales. Ce phénomène, appelé prismation, est dû à des fissures de retrait caractéristiques lors du refroidissement de certaines laves, en particulier du... 

Crédits : Tom Till/ The Image Bank/ Getty Images

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Au contraire, appuyées à ces môles primaires soulevés, les plaines du bassin de Londres et de ses prolongements annoncent le Bassin parisien, qu'elles prolongent au-delà de la Manche, ouverte seulement vers 7000 avant J.-C.

La presque totalité des îles Britanniques, sauf le Sud-Est, a été en outre soumise à l'action glaciaire : une calotte de [...]

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Royaume-Uni : carte physique

Royaume-Uni : carte physique
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Snowdonia

Snowdonia
Crédits : Travelpix Ltd/ The Image Bank/ Getty Images

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Chaussée des Géants, Irlande

Chaussée des Géants, Irlande
Crédits : Tom Till/ The Image Bank/ Getty Images

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Loch Shiel, Royaume-Uni

Loch Shiel, Royaume-Uni
Crédits : J. Richardson/ National Geographic/ Getty

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Pour citer l’article

Jacqueline BEAUJEU-GARNIER, Catherine LEFORT, Frédéric RICHARD, « ROYAUME-UNI - Géographie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/royaume-uni-geographie/