BÉNIN ROYAUME DU

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Bénin : les peuples et leurs voisins.

Bénin : les peuples et leurs voisins.
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Bronze du Bénin

Bronze du Bénin
Crédits : City of Detroit Purchase, Bridgeman Images

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Salière provenant de l'ancien royaume du Bénin, actuel Nigeria

Salière provenant de l'ancien royaume du Bénin, actuel Nigeria
Crédits : Bridgeman Images

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La côte des Esclaves

Le royaume de Bénin fut, sur la côte de Guinée, l'un des premiers à nouer des relations diplomatiques avec une puissance européenne, le Portugal, dès la fin du xve siècle. À la visite d'un représentant du roi de Portugal répond le voyage à Lisbonne d'un envoyé du roi de Bénin, qui en revient, selon le chroniqueur officiel, porteur de « riches présents » et de « conseils saints et catholiques ». Une représentation portugaise permanente est établie à Grand-Bénin, comme on appelle alors la capitale. Une factorerie est installée au port de Gato. On accepte des missionnaires catholiques. Dans ces bonnes relations, les deux pouvoirs avaient leurs arrière-pensées. Les Portugais, tout en affirmant leur souci d'apporter aux païens la vraie foi, voulaient s'assurer un monopole commercial qui, très vite, deviendra celui de la traite des esclaves : un roi conquérant pourra les fournir en grand nombre. Le roi de Bénin voyait toute l'importance des armes nouvelles qu'apportaient les Portugais et, s'il recevait des missionnaires, c'était pour utiliser aussi les forces spirituelles des étrangers : les premiers qui vinrent, il les fit accompagner son armée dans une guerre contre les Igala. L'influence portugaise paraît s'établir solidement : des églises sont construites, des dignitaires et des membres de la famille royale sont convertis, la langue portugaise est non seulement celle des transactions commerciales, mais, pour une part, celle de la Cour. L'entreprise pourtant tournera court.

Dès le milieu du xvie siècle, les autres puissances européennes secouent le monopole portugais. Hollandais, Anglais puis Français commercent au Bénin ; au xviie siècle, les Portugais seront évincés de la plus grande partie des côtes ouest-africaines. L'action missionnaire sera alors abandonnée elle aussi. Des apports chrétiens, il ne restera au xviiie siècle que des vestiges dilués dans la religion traditionnelle, des objets cultuels et, sans doute, l'emploi, exceptionnel en Afrique, de la crucifixion comme forme de supplice.

La traite des esc[...]

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Écrit par :

  • : directeur d'études à l'École pratique des hautes études

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Pour citer l’article

Paul MERCIER, « BÉNIN ROYAUME DU », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/royaume-du-benin/