ROSETTA, sonde spatiale

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Les objectifs de Rosetta

Les comètes sont de petits corps faits de glaces et de roches qui gravitent autour du Soleil sur des orbites très elliptiques. Ces trajectoires les conduisent à s’approcher périodiquement du Soleil, à moins de cinq unités astronomiques (1 ua correspondant à la distance moyenne Terre-Soleil), ce qui entraîne la sublimation en gaz d’une partie de la glace qui se trouve à leur surface. Cette enveloppe gazeuse s’étend dans l’espace sur des centaines de milliers de kilomètres, voire des millions de kilomètres, et forme la chevelure et la queue des comètes.

Avant Rosetta, plusieurs sondes spatiales ont approché des comètes : Giotto, Vega-1 et 2, Deep Impact et Stardust sont les principales. Même si Stardust a collecté des grains dans la chevelure de la comète Wild-2 qui ont été rapportés sur Terre en 2006, les scientifiques n’ont jamais pu étudier in situ le matériau cométaire. C’est ce qu’a pu faire Rosetta en déposant à la surface de Tchourioumov-Guerassimenko le module Philae (un cube de 100 kg et d’environ 1 m de côté), équipé de plusieurs instruments de collecte et d’analyse d’échantillons. L’autre objectif de Rosetta a consisté à étudier à haute résolution le noyau de cette comète et à suivre son évolution pendant un an, alors qu’elle se rapprochait du Soleil – l’activité de sublimation de ses glaces augmentant – et quand elle s’en éloignait.

Rappelons que cette mission visait initialement la comète Wirtanen avec un lancement prévu en janvier 2003. Mais l’échec du lancement d’une Ariane-5, le 11 décembre 2002, a poussé l’ESA à la reporter, par mesure de prudence. Wirtanen n’étant plus accessible, l’ESA a choisi la comète Tchourioumov-Guerassimenko qui, toutefois, ne pourrait être rejointe qu’au terme d’un périple de dix ans dans l’espace.


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Rosetta photographiée par Philae devant la comète Tchourioumov-Guerassimenko

Rosetta photographiée par Philae devant la comète Tchourioumov-Guerassimenko
Crédits : Rosetta/ Philae/ CIVA/ ESA

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La comète Tchourioumov-Guerassimenko

La comète Tchourioumov-Guerassimenko
Crédits : NAVCAM/ Rosetta/ ESA

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Image de détail du gros lobe de la comète Tchourioumov-Guerassimenko

Image de détail du gros lobe de la comète Tchourioumov-Guerassimenko
Crédits : NAVCAM/ Rosetta/ ESA

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La comète Tchourioumov-Guerassimenko vue par Rosetta

La comète Tchourioumov-Guerassimenko vue par Rosetta
Crédits : ESA/ Rosetta/ NAVCAM – CC BY-SA IGO 3.

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Pour citer l’article

Philippe HENAREJOS, « ROSETTA, sonde spatiale », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/rosetta-sonde-spatiale/