ROME ET EMPIRE ROMAINL'Antiquité tardive

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Arc de Galère, Thessalonique

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300 à 400. Christianisme

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Arc de Constantin, Rome

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Basilique de Maxence, Rome

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La fin de l'Empire unifié

Après Jovien, mort accidentellement en février 364, régnèrent deux frères, Valentinien en Occident, Valens en Orient, des officiers pannoniens choisis par l'état-major. Valentinien, bon général, autoritaire, coléreux et patriote, défendit la Gaule avec succès, en fortifia la frontière remarquablement, et donna à l'administration un caractère et une hiérarchie militaires très prononcés. Il entra en conflit avec les sénateurs de Rome, et procéda à des exécutions que lui reproche Ammien Marcellin. Chrétien sans fanatisme, il se montra tolérant. Son frère, plus jeune et moins capable, gouverna l'Orient avec les mêmes principes, dut faire face à l'usurpation de Procope (365-366) et sévit cruellement contre les intellectuels païens. Il était arien et son intolérance fit contraste avec la modération de Valentinien. Malgré une sévère persécution, il ne put empêcher les progrès de l'orthodoxie « catholique », dont le chef était saint Basile de Césarée. Il fut tué en 378, à Andrinople, en combattant contre des hordes de Goths, imprudemment admis dans la péninsule balkanique, et qui n'en furent jamais délogés par la suite. Cette défaite parut à beaucoup le présage d'un avenir sombre.

Rome, fin du IVe s.

Rome, fin du IVe s.

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La fragmentation du territoire impérial et les menaces extérieures : prémices de la chute de l'Empire romain. 

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Valentinien, mort en 375, avait laissé l'Occident à son fils Gratien, faible et pieux, soumis à l'influence de l'évêque de Milan, saint Ambroise. Après la bataille d'Andrinople, il éleva à la pourpre l'Espagnol Théodose, bon général, au caractère violent et inégal, très orthodoxe. Dès 381, le paganisme fut persécuté et l'arianisme extirpé : le concile de Constantinople imposa la foi nicéenne, organisa l'autorité des évêques métropolitains sur leurs diocèses, et donna à celui de la capitale une « primatie » égale à celle de l'évêque de Rome. Gratien suivit la même politique, et les païens de Rome perdirent leurs derniers privilèges (affaire de l'autel de la Victoire, suppression des revenus et immunités des prêtres païens et des vestales). Théodose [...]

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Écrit par :

  • : professeur à la faculté des lettres et sciences humaines de Grenoble
  • : professeur à l'université de Grenoble

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Pour citer l’article

Paul PETIT, Yann LE BOHEC, « ROME ET EMPIRE ROMAIN - L'Antiquité tardive », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/rome-et-empire-romain-l-antiquite-tardive/