FEYNMAN RICHARD PHILLIPS (1918-1988)

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De Far Rockaway à Princeton

Richard Phillips Feynman est né le 11 mai 1918 à New York. De son père, juif émigré de Russie, il acquiert très tôt l'entraînement au débat verbal, ainsi que le scepticisme et l'irrespect envers toute forme d'autorité. Durant son enfance passée à Far Rockaway (la localité, l'époque et l'ethnie ont été immortalisées par Woody Allen dans son film Radio Days), il manifeste déjà – à propos des notions mathématiques de l'enseignement secondaire – le besoin constant de reformuler, dans son propre langage, tout ce qu'il apprend.

Feynman entame ses études supérieures au Massachusetts Institute of Technology, à l'automne de 1935. Il abandonne rapidement les mathématiques, qu'il avait d'abord choisies, pour passer à des études d'ingénieur et finalement se décider pour la physique. Ses aptitudes exceptionnelles sont clairement reconnues par le département de physique qui le pousse, sur l'insistance de John Slater, à poursuivre ses études de troisième cycle dans une autre université. L'adolescent timide s'est alors métamorphosé en jeune homme impétueux, dénué de tact et généralement indifférent aux conséquences de ses actes.

Parti pour l'université de Princeton en 1939, devant être l'assistant d'Eugene Wigner, Feynman se retrouve au service de John Archibald Wheeler. Celui-ci, par son originalité et son non-conformisme intellectuel, est le guide idéal pour Feynman. Leur association est le point de départ d'une amitié sans faille et de la collaboration féconde de deux esprits parfaitement complémentaires. Feynman poursuit alors son rêve récurrent d'une électrodynamique classique formulée sans le champ électromagnétique et qui – ainsi débarrassée de l'infinité de degrés de liberté associés à celui-ci – devrait être exempte des infinis (l'énergie propre d'une charge ponctuelle par exemple) qui l'affectent habituellement. Il espère que cette idée, dont il est « tombé profondément amoureux », lui permettra de résoudre les difficultés analogues dans l'électrodynamique quantique proposée par [...]


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Écrit par :

  • : maître de conférences au Laboratoire de physique théorique et hautes énergies de l'université de Paris-VII

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Pour citer l’article

Alain LAVERNE, « FEYNMAN RICHARD PHILLIPS - (1918-1988) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/richard-phillips-feynman/