MERS RETRAITS ET AVANCÉES DES

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Les indices géologiques des variations du niveau de la mer

L'océan s'est formé il y a plus de quatre milliards d'années, lorsque la Terre, qui s'était individualisée au sein du système solaire, s'est refroidie. Si les géochimistes ont pu démontrer que des éléments volatils se dégagent encore des profondeurs, le volume d'eau émis à ce titre est minime, de sorte que le volume de l'hydrosphère (les océans, les eaux douces et les glaces continentales) est resté sensiblement constant depuis plusieurs centaines de millions d'années.

Il ne reste pas moins que les preuves de variations du niveau marin sont nombreuses. Brouage (Charente-Maritime), port militaire sous Louis XIV, est aujourd'hui ensablé, et ses remparts se dressent à plusieurs kilomètres de la côte. La mer a reculé. À l'inverse, les menhirs immergés sur l'îlot d'Er Lannic, dans le golfe du Morbihan, témoignent de la montée locale des eaux au cours des derniers millénaires. Des plages fossiles, encore recouvertes de coquillages, s'étalent à plusieurs dizaines de mètres d'altitude en Scandinavie, dans les îles canadiennes ou le long des côtes méditerranéennes. Dans des couches sédimentaires vieilles de plusieurs dizaines de millions d'années, les géologues ont pu mettre en évidence que des dépôts fins des mers profondes étaient parfois surmontés par des sédiments grossiers typiques d'environnements côtiers. Ces reculs de la mer ont été appelés régressions. Inversement, des dépôts lagunaires ou littoraux peuvent être recouverts de sédiments caractéristiques de l'océan profond, indiquant qu'une avancée de la mer s'est produite : on parle alors de transgression marine.

Dans les grandes séries sédimentaires, comme celles du bassin de Paris ou de Londres, les avancées et retraits de la mer ont été tellement fréquents qu'on les a utilisés pour définir la succession des grandes séquences de dépôt qui se sont formées au cours des temps géologiques (cf. stratigraphie). L'existence de telles séquences a été reconnue dans tous les bassins sédimentaires par les études sismiques effectuées pour la recherche pétrolière. Cela a conduit à la notion de stratigraphie séquentielle, qui cherche à corréler les couches sédimentaires sur de longues distances en prenant comme référence les successions caractéristiques des faciès de transgression et de régression. Une superposition de cycles dont les périodicités sont comprises entre quelques dizaines de milliers d'années pour les plus courtes, en accord avec les valeurs données par la théorie astronomique des paléoclimats (voir plus loin), et la centaine de millions d'années (Ma) pour les plus longues a été mise en évidence en Amérique du Nord, en Russie et au Brésil. Cependant, les contextes tectoniques étant différents d'un bassin à un autre, il n'est pas prouvé que les transgressions ou régressions observées dans deux régions différentes se soient produites au même moment. Les corrélations à l'échelle du globe restent donc très difficiles à établir. Cette approche conserve toutefois un intérêt considérable, car elle permet des corrélations à l'échelle de grandes régions qui ont eu une même histoire géologique et elle fournit un guide particulièrement utile en prospection.

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au C.N.R.S., Centre des faibles radioactivités, Gif-sur-Yvette

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Pour citer l’article

Jean-Claude DUPLESSY, « MERS RETRAITS ET AVANCÉES DES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/retraits-et-avancees-des-mers/