RÉGULATION, épistémologie

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Histoire du concept en biologie

« Régulation » figure, à la suite de « régulateur », dans le dictionnaire de Littré (1878), uniquement comme terme de technologie mécanique. De même dans le dictionnaire technologique (français, allemand, anglais) de Tolhausen (Leipzig, 1877). Dans ce dernier ouvrage, l'article « Régulateur » donne les noms des principaux types de dispositifs intégrés dans différentes machines, y compris la machine à vapeur. L'importation du terme en biologie a été autorisée par l'assimilation analogique ou métaphorique de l'organisme à la machine. Le modèle ou l'image de l'horloge ne se divise pas. Si le corps vivant est réglé comme une horloge, c'est qu'il enferme, lui aussi, quelque organe semblable à un balancier ou à un compensateur. « La machine animale est principalement gouvernée par trois régulateurs principaux », écrit Lavoisier dans le Premier Mémoire sur la respiration des animaux (1789). Même s'il s'agit ici de phénomènes d'énergétique chimique (respiration, transpiration, digestion), on voit que le concept d'une fonction d'équilibre dans la vie animale est emprunté à la mécanique.

La métaphore passe aisément de la physiologie à la psychologie, de l'animal-machine à l'homme-machine. C'est également dans l'assimilation des motifs de la conduite humaine à des forces motrices ou à des résistances, dont la mécanique fournit les équations d'équilibre, que les psychologies de l'intérêt personnel et les morales de l'utilité ont cherché l'explication des règles sociales de justice quant à la composition des prétentions concurrentes au maximum d'avantage et au minimum de déplaisir. L'expérience économique des individus trouve un équilibre naturel, non contraint, dans la limitation réciproque des intérêts en compétition. Sur le marché, l'offre et la demande de biens ou de services aptes à satisfaire les besoins d'individus mûs par un même désir d'obtenir le plus aux moindres frais constitu [...]


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Pour citer l’article

Georges CANGUILHEM, « RÉGULATION, épistémologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/regulation-epistemologie/