RÉCIT DE VOYAGE

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La quête du paradis

Le récit de voyage se double d'un récit de quête : celle d'un centre du monde qui mettrait justement fin au voyage, non pas dans la désolation de l'équivalence générale de tout, mais dans la plénitude que conférerait le sentiment d'être parvenu à l'omphalos. Qu'est-ce donc que ce verger oriental qui ne cesse de se reformer dans la mythologie occidentale à mesure que les limites du monde géographique se modifient ?

La ville

La première et fondamentale image du paradis, ce fut, certes, la Jérusalem céleste, dont les enluminures devaient nous entretenir. Mais la Jérusalem terrestre, qui est à son image, est fort décevante quand, au terme de longs voyages, les croisés y abordent. Il faut cependant que le paradis ait été terrestre. Et le bruit vient jusqu'à l'Occident d'un empire des essences où rien du réel périssable n'intervient pour troubler le code des signes et des cérémonies. Ce paradis, que les héros du Pèlerinage de Charlemagne n'avaient pas trouvé à Jérusalem, voici que Byzance le leur présentait. L'auteur du poème entretenait chez ses auditeurs l'idée qu'il y avait un lieu où les êtres étaient leurs paroles, où la vie se confondait avec son chant. Byzance était une ville à la fois imaginaire et vraie, dont le songe allait se poursuivre jusque dans la littérature décadente. Elle avait l'attrait de la forme pure et la solidité de la présence. Elle possédait un grand avantage sur le royaume du prêtre Jean : elle existait non pas en Inde, en Chine ou en Éthiopie, mais aux portes de l'Occident. Aussi est-ce dans une sorte de délire que les croisés de la IVe croisade s'emparèrent d'une ville qui « sur toute autre était souveraine ». Mais il n'est pas possible de renoncer au rêve. Reste à reculer le lieu de paradis. Ce seront les sources du Nil, la capitale de la reine de Saba, à l'intérieur mystérieux de l'Afrique, Tombouctou, interdite aux Européens. En 1798, Vivant Denon parle avec un prince nubien de « cette fameuse ville dont l'existence est encore un problème en Europe », et apprend de lui que « ce pay [...]


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Écrit par :

  • : écrivain, professeur honoraire à la faculté des lettres de Fribourg (Suisse)

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Jean ROUDAUT, « RÉCIT DE VOYAGE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/recit-de-voyage/