RECHERCHE SCIENTIFIQUE

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Les origines de la recherche organisée : l'institutionnalisation de la science

La science moderne est le produit d'une longue mutation accomplie, en Europe, sur environ quatre siècles à partir de l'époque de Galilée. Elle a apporté à nos sociétés à la fois une méthode pour étudier la nature et une vision nouvelle du rapport de l'homme à l'Univers et à la matière que l'on qualifie souvent de « modernité ». L'explication des phénomènes naturels en termes mécaniques ou physico-chimiques, leur représentation à l'aide des mathématiques sont les fondements de cette « modernité » qui allait contribuer à l'avènement, au xviiie siècle, de l'ère industrielle. L'Europe a été le foyer où est née la science moderne ; la pensée scientifique s'est formée en Occident en bénéficiant d'un important héritage oriental, transmis en particulier par l'islam. Grâce à des érudits arabes, notamment Avicenne et Averroès, les Européens redécouvrirent, au xiiie siècle, la pensée grecque et en particulier le système d'Aristote qui constitua le fondement de l'enseignement des universités médiévales. L'émergence en Europe d'une science moderne fut contemporaine de l'apparition, à la Renaissance, d'un monde de marchands et de comptables, et l'idée que la science pouvait devenir l'élément central d'une conception du progrès prit corps petit à petit. À partir du xvie siècle, des « utopies » apparurent qui donnaient une place importante à la science dans une vision à long terme de la société. Le philosophe anglais Francis Bacon conçut ainsi un grand projet dans La Nouvelle Atlantide (1627) : « La science peut et doit être organisée et appliquée à l'industrie, pour améliorer et transformer les conditions de vie. »

Si à la Renaissance l'activité des scientifiques était devenue autonome dans les universités, se distinguant de celle des théologiens et des philosophes (des chaires de science et de médecine avaient été créées), ce n'est qu'au début du xviie siècle que les collectivités de scientifiques vont s'organiser au sein des premières académies, souvent créées à l'initiative de personnalités politiques. C'est ainsi que fut fondée à Rome, en 1609, la plus ancienne des académies, l'Accademia dei Lincei (Galilée en fut membre) parrainée par le prince Cesi. La création de la Royal Society à Londres en 1662, qui devait beaucoup aux idées de Bacon, fut une nouvelle étape. L'Académie des sciences fut créée en France à Paris, en 1666, à l'instigation de Colbert, pour donner un caractère permanent à l'activité scientifique avec le soutien du pouvoir politique ; l'Observatoire de Paris est construit en 1669. En France, le dessein politique de Colbert – renforcer le potentiel économique de la France – rejoignait le projet des scientifiques de trouver un appui durable pour leurs activités. Cette convergence de préoccupations permit à la France de se doter, bien avant les autres pays européens, d'institutions nécessaires à l'expansion des sciences et des techniques. Au xviiie siècle, la philosophie des Lumières contribua à ancrer l'idée que le progrès des connaissances et des techniques pouvait être un puissant facteur de transformation des sociétés ; l'Encyclopédie de Diderot et d'Alembert véhiculera cette idée. La création d'écoles et de corps d'ingénieurs (les Ponts et Chaussées, les Mines et le Génie militaire – de l'École du génie militaire de Mézières, créée en 1748, sont issus Carnot, Coulomb, Monge, entre autres) va élargir le réseau institutionnel. À la même époque, en Prusse, Frédéric II mena une politique assez semblable ; il fit venir le Français Maupertuis pour diriger l'Académie des sciences de Berlin. La Révolution et Napoléon renforceront le dispositif mis en place par l'Ancien Régime avec la création de l'École polytechnique et de l'Éc [...]

Encyclopédie de Diderot et d’Alembert

Photographie : Encyclopédie de Diderot et d’Alembert

Le monument du siècle des Lumières est un « Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers ». Œuvre collective menée à bien entre 1751 et 1772 par Diderot et d'Alembert, l'Encyclopédie, articles et planches, marque autant la promotion du philosophe que celle de l'artisan.... 

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Tendances de la recherche et développement dans les grandes régions de l'O.C.D.E.

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  • : professeur émérite à l'École de physique et chimie de Paris, président d'honneur de l'Observatoire des sciences et des techniques

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Pour citer l’article

Pierre PAPON, « RECHERCHE SCIENTIFIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/recherche-scientifique/