RATIONALITÉ ÉCONOMIQUE

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Rationalité par rapport aux fins et par rapport aux valeurs

Si l'apport du schéma de rationalité économique à la connaissance positive consiste essentiellement non dans la vérité empirique qu'il contient mais dans le support fourni à la formalisation de la science économique, il reste à juger du contenu et de la portée de cette rationalité. On rencontre ici la distinction célèbre que fait Max Weber (Économie et Société) entre « rationalité par rapport à un but » (Zweckrationalität) et « rationalité par rapport aux valeurs » (Wertrationalität). Pour la très grande majorité des économistes l'action économique se situe tout entière du côté de la rationalité « par rapport à un but » – c'est-à-dire de la rationalité des moyens. À nouveau, M. Allais l'exprime avec clarté : « [...] en dehors de la condition de cohérence, il n'y a pas de critère de rationalité des fins considérées en elles-mêmes. Ces fins sont absolument arbitraires. Il en est ainsi comme en matière des goûts. Ils sont ce qu'ils sont. »

Seule la recherche de la rationalité instrumentale, c'est-à-dire celle de la meilleure combinaison des moyens au service de fins posées extérieurement au système, serait du ressort de la science économique. Dans cette conception, la rationalité tend à se confondre avec l'efficacité.

Bien que l'orientation tout entière de la science économique cherche à distinguer nettement la fin et les moyens, il ne semble pas qu'on puisse opérer un tel partage avec autant de rigueur. On ne peut atteindre une fin déterminée qu'en passant par un certain nombre d'objectifs intermédiaires qu'on peut aussi bien considérer comme des moyens.

Plusieurs auteurs ont, en outre, souligné que cette autonomisation de la rationalité instrumentale s'est fait jour à un moment déterminé de l'évolution économique et qu'elle est liée à l'avènement du capitalisme. Pour O. Lange, c'est dans l'entreprise capitaliste que pour la première fois le principe de rationalité est [...]

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Pour citer l’article

Hubert BROCHIER, « RATIONALITÉ ÉCONOMIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/rationalite-economique/